Boca Ratón, Florida. Cuando se pregunta a los profesores de la escuela Eddie Henderson, una de las escuelas de mejor rendimiento de Florida, cómo logran su éxito, una respuesta es universal: tienen autonomía.

A nivel nacional, la mayoría de los docentes se sienten estresados ​​y abrumados en el trabajo, según una encuesta entre docentes realizada el año pasado por el Pew Research Center. Según un estudio reciente de la Universidad de Brown y la Universidad de Albany, el sentido de autonomía de los profesores en el aula ha disminuido junto con una disminución de la satisfacción laboral en las últimas dos décadas.

Pero en esta escuela del sur de Florida, los administradores permiten a su personal un alto nivel de creatividad en el aula, y funciona.

Henderson, una escuela pública que atiende a 636 niños de jardín de infantes hasta octavo grado en el campus de Florida Atlantic University, obtuvo una puntuación entre el 1% y el 3% superior en todas las materias y niveles de grado en las últimas pruebas estandarizadas del estado, excepto en matemáticas de sexto grado, donde los estudiantes obtuvieron puntuaciones en el 7% superior. En casi todas las materias, el 60% o más de los estudiantes de Henderson obtienen puntuaciones muy por encima del promedio estatal.

“Se requiere mucho de nuestra aportación personal para realizar las actividades que queremos hacer en el aula”, dijo Vanessa Stevenson, profesora de ciencias de secundaria que está terminando su tercer año en la escuela. Ella planea comenzar una clase de equinoterapia el próximo otoño, aunque la escuela no tiene establos; confía en encontrar la manera.

“Es un poco de prueba y error porque no te entregan nada que diga: ‘Hazlo de esta manera’. Sólo tienes que resolverlo”, dijo.

Henderson y su hermano, el superintendente de la escuela secundaria FAU, Joel Herbst, llaman a la facultad su “salsa secreta” y argumentan que el éxito de la escuela se puede replicar en cualquier lugar, si los administradores ceden algo de control.

Cuando eso sucede, dijo, los profesores crean programas prácticos que ayudan a los estudiantes “no sólo a mostrar su comprensión, sino también a ganar mayor profundidad”.

“Darles (a los profesores) la libertad de hacer lo que mejor saben hacer, que es impartir conocimientos, enseñar más allá del libro de texto”, dijo.

Madhu Narayanan, profesor de educación en la Universidad Estatal de Portland que estudia la autonomía docente, dijo que la independencia está altamente correlacionada con la moral y el éxito de los profesores. Pero la autonomía debe combinarse con el apoyo administrativo.

“No puede ser: ‘Aquí está la clase, aquí está el libro de texto, nos vemos en seis meses’. Esos docentes tienen una autonomía tremenda, pero se sienten perdidos”, afirmó.

Henderson enfatiza la ciencia, la tecnología y las matemáticas, y utiliza las artes y las humanidades para respaldar esas lecciones. Aproximadamente 2,700 familias participan en la lotería cada año para obtener 60 lugares en la clase de jardín de infantes de Henderson y vacantes en otros grados. No hay evaluación: algunos niños que ingresan a Henderson son superdotados, la mayoría son estudiantes promedio y algunos tienen discapacidades de aprendizaje como dislexia.

El único cambio es cumplir con una ley de Florida que exige que la población estudiantil de las escuelas “laboratorio” administradas por universidades coincida con la demografía estatal por raza, género e ingresos. Debido a que las familias solicitan participar, la participación de los padres es mayor, una ventaja que Herbst y su personal consideran.

Los niños seleccionados de kindergarten se someten a pruebas meses antes de su llegada para que cualquier necesidad pueda abordarse de inmediato.

“Algunos de ellos saben leer y otros saben cinco letras, y no se trata sólo de leer, sino de todas las materias”, dijo Lauren Robinson, subdirectora del programa de primaria. “Vamos a brindar todas las oportunidades para cerrar esas brechas antes de que crezcan y crezcan, en lugar de esperar hasta cierto nivel de grado y decir: ‘Ahora intentaremos cerrarlas’. Este es el primer día”.

En el aula de arte y tecnología de Jenny O’Sullivan, los niños de kindergarten aprenden los conceptos básicos de codificación informática conduciendo un robot a través de un laberinto. Alumnos de cuarto y quinto grado realizan un video celebrando el Día de la Tierra. Los estudiantes aprenden diseño creando juegos arcade de cartón como Skee-Ball para sus compañeros de clase. Lego enseña ingeniería.

Aunque su nueva aula cuenta con la última tecnología, enfatiza que estas clases se pueden impartir en cualquier lugar si se permite al maestro ser creativo.

“Mi abuela es de Luisiana y hay un dicho (cajún): ‘Lagniappe’, es algo extra”, dijo O’Sullivan. “Tengo que ser diligente en la educación (del estudiante). ¿Puedes funcionar sin él? Sí. ¿Pero te gustaría? No.”

Trabajando en pequeños grupos con batas de laboratorio blancas y gafas protectoras, los estudiantes de sexto grado de la clase de Detectives Médicos de Amy Miramontes resuelven un misterio todos los días. Han examinado los músculos de los conejos bajo el microscopio, utilizando productos químicos seguros para determinar qué enfermedad neurológica tiene cada animal. Ha probado neurotoxinas falsas para determinar qué enfermedades afligían a sus pacientes imaginarios.

Miramontes espera que la clase no sólo despierte el interés de los estudiantes en la medicina, sino que también les brinde el conocimiento que necesitan para tomar el examen estatal de ciencias de octavo grado dentro de dos años.

“Siempre están involucrados en algo y aprendiendo”, dijo Miramontes. “Si se equivocan, está bien, empezamos de nuevo. Pero luego aprendemos una gran lección de vida: tenemos que ser muy trabajadores”.

Marisha Walbrun, de 12 años, tomó Detectives Médicos porque probablemente quería ser doctora. Ha aprendido que, aunque la ciencia es un desafío, puede superar los obstáculos pidiendo ayuda.

“Siento que si le pido ayuda a alguien en esta sala, pueden darme la respuesta correcta”, dijo.

Incluso en una escuela donde los profesores muestran entusiasmo, la profesora de arte de primaria Lindsey Wuest destaca: no puede quedarse quieta cuando explica cómo sus lecciones se centran en la ciencia.

En su clase de Ciencia como Arte de esta tarde, Wuest y un artista invitado están mostrando a los estudiantes de tercer grado cómo hacer muñecos con cabezas de arcilla de especies en peligro de extinción, al mismo tiempo que les enseñan la química necesaria para hacer colores vidriados en un horno.

“Con suerte, los estudiantes que aman el arte también pueden desarrollar un amor por la ciencia”, afirmó. “El aprendizaje basado en proyectos permanece en los niños por más tiempo”.

Maximus Mallow, estudiante de tercer grado, dijo que al trabajar con su muñeco de leopardo aprendió cómo funciona el camuflaje del animal.

“Nos divertimos cuando creamos contenido sobre ciencia”, dijo el niño de 9 años.

El éxito de Henderson conduce a subvenciones, y en ningún lugar esto se ve mejor que en el programa de drones de la escuela secundaria, que recientemente ganó una competencia nacional en San Diego.

Los equipos de drones de Henderson tienen una sala para practicar el vuelo de dispositivos de cuatro rotores de 3 por 3 pulgadas (75 mm) a través de una carrera de obstáculos, así como equipos de vuelo donados por la compañía eléctrica local.

El profesor James Nance dijo que el programa de drones es una oportunidad para competir utilizando la física y la aeronáutica aprendidas en el aula. Si bien el equipo costoso es un beneficio, dijo Nance, las clases de drones se pueden impartir con una cuerda. En una escuela anterior, construyó un curso de vuelo con tubos y globos de PVC.

Anik Sahay, estudiante de octavo grado, sacó su teléfono celular en la clase de ciencias de Stevenson, un acto en Henderson que generalmente significa un viaje a la oficina. Pero está demostrando una aplicación que creó que utiliza cámaras para diagnosticar la retinopatía diabética, una enfermedad ocular que es una de las principales causas de ceguera en todo el mundo. Obtuvo el primer lugar en la feria estatal de ciencias de escuelas secundarias y se está considerando para uso comercial.

El joven de 14 años atribuye su éxito a los años que pasó en Henderson comenzando en el programa preescolar.

“Los profesores aquí son increíbles”, dijo. “Ha recibido capacitación sobre cómo llevarnos al siguiente nivel”.

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Sharon Lurie contribuyó con informes desde Nueva Orleans.

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