Lejos de las palmeras de Miami o de los camiones de tacos de Austin, Caitlin Voss ha instalado su nueva empresa de alfabetización entre un club de cannabis y una casa de empeño. En el corazón del Distrito de la Misión.

Voss alquila un modesto edificio de oficinas en uno de los barrios más vibrantes de San Francisco como sede de Elo, una empresa que cofundó en 2020 y que ayuda a los estudiantes con dificultades a mejorar sus habilidades de lectura. Utiliza tecnología de reconocimiento de voz impulsada por inteligencia artificial para ayudar a desarrollarse. La oficina está a poca distancia de su departamento en Noe Valley y a solo unos pasos de algunas de las mejores taquerías y bares de cócteles de la ciudad. Y estos son algunos de los beneficios que mencionaron al explicar por qué su sede está en San Francisco.

Al diablo con el bucle fatal.

Voss es parte de un grupo más grande de leales a San Francisco (viejos y nuevos) que dicen que están hartos de la narrativa de “todo está perdido” promovida por presentadores de medios conservadores y, más recientemente, un contingente vocal de líderes tecnológicos, incluidos multimillonarios. También se incluyen los emprendedores. El activista Elon Musk.

Los detractores retratan a San Francisco como una ciudad en decadencia; en palabras de Musk, “una ciudad abandonada”. Apocalipsis zombie” – Arruinado por las políticas liberales, que permitieron que aumentara la delincuencia callejera y el consumo de drogas ilegales. En un debate con el gobernador Gavin Newsom en noviembre, el candidato presidencial republicano y gobernador de Florida, Ron DeSantis, hizo referencia a la infamia de la ciudad varias veces, y en un momento dibujó un “mapa de heces” de heces humanas que ensucian las calles de San Francisco.

En contraste, Voss dice que San Francisco sigue siendo la ciudad “it” para la innovación y las oportunidades en la industria tecnológica.

“No hay mejor lugar para hacer esto que SF”, dijo Voss, sentado en una pequeña sala de conferencias en la oficina estilo apartamento de Elo, justo a la vuelta de la esquina de la sede de OpenAI.

“Si quieres ser el mejor del mundo en finanzas, te mudas a Nueva York. Si quieres ser el mejor del mundo actuando, te mudas a Los Ángeles. Si quieres ser el mejor del mundo en tecnología, te mudas a San Francisco”, dijo Voss, originario de Alemania.

Los leales a San Francisco dicen que la ciudad sigue siendo un centro vibrante para las nuevas empresas tecnológicas, el talento y la financiación.

(Luis Cinco/Los Ángeles Times)

Varios de los líderes tecnológicos entrevistados (algunos que han pasado décadas en Silicon Valley, otros nuevos en la región) sostienen que San Francisco y el Área de la Bahía en general son un próspero centro neurálgico de talento, conocimiento institucional y abundante capital de riesgo. . Dice que los centros tecnológicos emergentes (pensemos en Nashville, Miami, Austin) realmente no se pueden comparar.

Más bien, argumentan, el ciclo entre auges y caídas es una parte natural del ritmo de San Francisco. Y si bien reconocen el golpe económico de la pandemia de COVID-19 a medida que las empresas de tecnología cambian las oficinas municipales por el trabajo remoto, ven el próximo auge en la industria basada en la inteligencia artificial.

“Parece un momento realmente optimista y emocionante”, dijo Angela Hoover, quien recientemente trasladó su empresa de chatbot de búsqueda de IA, Andy, de Miami a San Francisco. “La gente quiere vivir en San Francisco y la gente de mi equipo que vive aquí se está enamorando de la ciudad”.

Mudarse de la costa este a la costa oeste es como “combustible para cohetes” para Andy, dijo Hoover. Han encontrado muchos líderes en el campo de la IA que están ansiosos por brindar comentarios y colaborar en ideas.

Algunos datos clave también pintan un panorama de un sector en declive. El Área de la Bahía mantuvo su primer puesto nacional en inversión de capital de riesgo el año pasado, seguida de Boston y Nueva York, impulsada en parte por la inversión en inteligencia artificial, según un informe de octubre de Ernst & Young.

Y aunque California en su conjunto ha experimentado la muerte de unas 37.200 personas desde julio de 2022, San Francisco y otros condados del Área de la Bahía han informado de un aumento neto de miles de residentes, según el Departamento de Finanzas del estado. Y los precios prohibitivos de la vivienda en San Francisco han disminuido durante el año pasado, una tendencia que se espera que continúe en 2024.

“Lo que he visto en los últimos seis meses es una sensación de optimismo que regresa lentamente”, dijo Homa Bahrami, profesor titular de la Escuela de Negocios Haas de UC Berkeley. “Todos los días escuchas sobre otro despido, otro despido, otro despido. Pero al mismo tiempo también se ve cómo se crea esta nueva empresa, se adquiere esta nueva empresa y se invierte dinero de riesgo en esta área.

Bahrami atribuye la importancia del Área de la Bahía en la industria tecnológica a sus recursos tangibles, incluida la educación, la tutoría y la financiación, que hacen que sea “difícil de emular para otros lugares”.

Muchas de las escuelas de élite de la región, incluidas Berkeley y Stanford, alimentan a la próxima generación de empresas emergentes y ejecutivos. Hay muchos directores ejecutivos jubilados disponibles para asesorar a los líderes jóvenes, y el acceso a financiación de capital de riesgo es más fácil que en muchos centros tecnológicos nuevos.

“El Área de la Bahía es un ecosistema global”, dijo Bahrami. “Este simplemente no es un ecosistema estadounidense”.

Aún así, Bahrami instó a tener precaución a la hora de prestar demasiada atención a las primeras señales del próximo “oleaje”.

“Yo usaría la palabra ‘contradicción'”, dijo Bahrami. “Creo que estamos pasando de un mundo de era pandémica a una era pospandémica. Pero no estamos allí todavía.”

Y Bahrami dijo que todavía acechan “nubes oscuras”, incluida la inflación, los desafíos geopolíticos y la lucha de San Francisco por revivir la ciudad después de la pandemia.

La tasa de desocupación de oficinas en San Francisco está ahora por encima del 30%, según Ted Egan, economista jefe de la ciudad. Los empleados vienen a la oficina a solo el 43% de los niveles anteriores a COVID, y eso es una mala noticia para los restaurantes y el comercio minorista.

“El centro de la ciudad era un ecosistema muy próspero antes de la pandemia. Pero en el centro de todo esto había gente que venía a trabajar a las oficinas”, dijo Egan. “Hasta que no se recupere eso, será difícil reiniciar un volante dinámico positivo en el centro”.

Incluso los defensores de San Francisco admiten que el éxodo pandémico es un duro golpe. En los últimos años, los gigantes tecnológicos se han apoderado de largas extensiones del centro de la ciudad, construyendo nuevas y relucientes torres que emplean a miles de trabajadores que necesitan lugares para comer, comprar y vivir.

Después del golpe de COVID y las empresas de tecnología permitieron a las personas trabajar desde casa, era solo cuestión de tiempo que “hogar” se convirtiera primero en otra ciudad y luego en otro estado, donde los alquileres eran más baratos, menos campamentos para personas sin hogar y había menos delitos contra la propiedad. Muchos líderes tecnológicos hicieron lo mismo, al darse cuenta de que podían recaudar dinero y administrar empresas desde estados con tasas impositivas más bajas.

No es que Voss no vea ningún problema. Es porque cree que San Francisco está prosperando a pesar de él.

“Lo veo como ruido de fondo”, dijo.

Voss dijo que Elo emplea a unas 35 personas, con oficinas satélite en Nueva York y Nairobi. La compañía recaudó recientemente 15 millones de dólares en financiación Serie A, y Voss dijo que convenció a un conocido ingeniero de aprendizaje automático para que se mudara de China a San Francisco.

“Si eres alguien tan ambicioso y quiere ser el mejor del mundo en lo que hace, no creo que le des una segunda mirada a San Francisco por lo que dice Fox News”. dijo Voss.

Russell Hancock, presidente y director ejecutivo del grupo de expertos Joint Venture Silicon Valley, estuvo de acuerdo y dijo que gran parte del mundo tecnológico no está de acuerdo con que San Francisco de alguna manera haya perdido su encanto.

“San Francisco es vibrante. Es una gran ciudad”, dijo Hancock. “Hay una razón por la que es atractivo. Y parte del atractivo, que nunca debemos olvidar, es que es algo peculiar, extraño y progresista”.

Hancock no ve como algo malo ver que otras ciudades se desarrollen como centros tecnológicos, argumentando que el cambio de movilidad podría aliviar la presión sobre la infraestructura del Área de la Bahía y reducir los precios de la vivienda.

Pero a medida que la inteligencia artificial se ha afianzado, San Francisco ha ganado ventaja sobre otras áreas, dijo Hancock.

“Así es como funciona Silicon Valley”, dijo. “Estas cosas vienen en oleadas. Y esta parece ser la próxima ola. Y se siente real”.

Una gran parte del atractivo duradero de San Francisco para la tecnología es que es un “lugar resiliente” en el ADN de la ciudad, dijo Peter Leyden, un empresario del Área de la Bahía y reciente fundador de Reinvent Futures, una compañía que crea empresas tecnológicas de primer nivel. . Pionero en inteligencia artificial.

En Silicon Valley, dijo Leyden, el fracaso en una empresa es en gran medida un requisito para obtener acceso al capital y la buena voluntad necesarios para lograr el éxito con otra empresa. Dijo que, mientras el “equipo criptográfico” liberal y de derecha huyó a los estados rojos durante la pandemia, la vieja guardia se quedó quieta, confiada en que San Francisco volvería a levantarse.

“El punto es que cada lugar tiene sus problemas y nosotros tenemos los nuestros, pero la narrativa que está sucediendo es simplemente errónea”, dijo Leyden. “Porque realmente no hay nada como San Francisco”.





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