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Mientras Evgeni Kuznetsov se une a Hershey, recuerde su pico mágico en Capitals

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Seis años es a la vez un abrir y cerrar de ojos y una vida atlética, pero piense en esa noche en Pittsburgh, el 7 de mayo de 2018, cuando Alex Ovechkin avanzó el disco desde el centro del hielo y Evgeni Kuznetsov comenzó a conducir hacia la portería de los Penguins. por el medio de la pista. Esta era la cima de sus poderes, su patinaje sin esfuerzo, su visión tan clara, su toque tan encantador. El gol que siguió siempre estará en la terna de los más importantes en la historia de la franquicia de Washington Capitals. Para mí, esto los supera a todos.

“No creo que haya una Caps Stanley Cup sin él”, dijo el martes su compañero de equipo y frecuente compañero de línea Tom Wilson.

Las capitales se encuentran en su última encrucijada en marzo de 2024. La fecha límite para realizar cambios es el viernes. Están fuera del panorama de los playoffs, todavía rascándose pero con mayores probabilidades. El teléfono del gerente general Brian McClellan no para de sonar. El extremo Anthony Mantha ya está en movimiento, traspasado a Las Vegas el martes. Otros (Nick Dowd, Charlie Lindgren, y la lista continúa) podrían ser tratados en un esfuerzo por solidificar el futuro de la organización.

Pero ninguna de esas posibles fichas comerciales se acerca a la importancia de Kuznetsov para las capitales. Eso fue cierto hace seis años, cuando era posiblemente el mejor jugador del equipo cuando Washington finalmente (afortunadamente) hizo un esfuerzo para ganar la Copa Stanley. Esto también fue cierto en todos los años posteriores, cuando solo mostró destellos de ese talento. El hecho de que los Caps no lograron ganar una serie de playoffs, ni siquiera de llegar a los playoffs el año pasado, no es todo culpa de Kuznetsov. Pero él es una de las principales razones por las que el equipo no ha podido rendir al máximo, porque Kuznetsov no ha podido rendir al máximo.

Así que aquí estamos, la franquicia tratando de mantener un presente significativo mientras mejora de alguna manera para el futuro, y perdona una parte tan grande de su pasado que debería ser parte de la solución, no del problema. Por eso es hora de recordar la primavera de 2018 y recordar lo que alguna vez fue, no lo que ha caído desde entonces.

El defensa John Carlson dijo: “Creo que estaba en la cima de la liga como uno de los mejores jugadores de la liga”. “Tal vez lo único que no hizo fue jugar increíble durante toda la temporada o algo así. ¿Pero si solo estás hablando de extremo? Sus picos como jugador de calibre MVP de la liga estaban ahí.

Eso hace que el final en Washington –y ciertamente así se siente– esté lleno de tristeza. No sabemos todo lo que le pasó personalmente a Kuznetsov. Todos sabemos que, en 2019, dio positivo por cocaína mientras jugaba en la selección rusa y fue suspendido de la competición internacional durante cuatro años. Sabemos que, en febrero, ingresó al Programa de Asistencia al Jugador de la NHL, en el que los jugadores tratan con problemas de salud mental y/o abuso de sustancias.

Y sabemos que, ya sea que estuviera lidiando con problemas fuera del hielo o no, su juego estaba perjudicando a los Capitals. En el mejor de los casos, fue un catalizador con habilidades distintivas. En su peor momento, frenó a todo el equipo. Se nota en la cinta y en las estadísticas. Aquí hay uno: hay 68 delanteros de la NHL que promedian al menos 18:45 de tiempo sobre hielo esta temporada. El único con menos de 25 puntos: Kuznetsov, con 17.

Para el público interesado en el deporte, no hay nada más difícil que el potencial no aprovechado. Si tienes talento –y Kuznetsov es excepcionalmente talentoso– existe algún tipo de obligación de compartir esos dones con el mundo. Definitivamente es un juego. Pero también es entretenimiento. Y es una pena que Kuznetsov ya no entretenga, no hace falta decirlo. Competencia – Al nivel que alguna vez tuvo.

¿Recuerdas cómo era?

“En cuanto a su capacidad para dominar un juego y ser un catalizador, creo que es insuperable”, dijo Wilson. “Creo que es uno de los mejores jugadores de los Capitals de todos los tiempos. Como jugador, quiero decir, era algo especial. Fue un placer jugar con él”.

La renuncia de Kuznetsov y su posterior reasignación a los Hershey Bears de la Liga Americana de Hockey – donde se encuentra, en este momento, en una especie de dilema personal y profesional – se produce casi una década después de su debut en Washington. En su tercer partido de la NHL, Kuznetsov jugó en el ala izquierda en la cuarta línea de los Caps, con Jay Beagle en el centro y Wilson, entonces novato, en la derecha. Esa noche contra Vancouver, Kuznetsov anotó su primer punto en la NHL y ayudó a preparar a Alex Ovechkin en el juego de poder. Consiguió su segundo punto en la NHL en el mismo período, una hermosa configuración de Wilson. Y luego ayudó a Nicklas Backstrom a anotar el gol de la victoria ante Mike Green.

Allí, al principio, estaban todas sus habilidades: esa velocidad sin esfuerzo, su cabeza siempre en alto, una mente creativa y ojos casi omniscientes trabajando perfectamente juntos. Fue dominante en los playoffs de 2018, anotando 12 goles y 20 asistencias en 24 partidos. Digámoslo de esta manera: hubo un momento en que Backstrom estaba en su mejor momento y era el segundo mejor centro de su equipo. Mantiene a una organización en muy buena posición.

Entonces Kuznetsov tenía potencial para el MVP, no es exagerado. Pero hay mucho más involucrado en ser un MVP. Él lo sabía.

“Para convertirte en MVP, tienes que trabajar duro los 365 días del año. [days] En un año, pero no estoy preparado para eso”, dijo al Washington Post antes de la temporada 2018-19. “…tienes que mantenerte concentrado en 365 [days]Pero no es mi estilo.

para ver su producción – lo siento, su Escasez De producción: a partir de entonces resulta difícil digerir esas palabras. Está diciendo que podría haberlo hecho pero esencialmente decidió no hacerlo. Se está decepcionando a sí mismo, pero también a su equipo, a su ciudad, a su organización.

El hockey es secundario en este momento. Esperamos que Evgeny Kuznetsov pueda manejarse solo.

“Hemos estado juntos durante mucho tiempo”, dijo Carlson. “Conozco a su familia. Él conoce a mi familia. Estas cosas te impactan más que un chico que quizás realmente te guste y que solo ha estado aquí unos pocos años.

Todavía tiene sólo 31 años. El potencial existe en alguna parte. ¿Ovechkin, tratando de recuperarse en las menores en lugar de ayudarlo a alcanzar el récord de goles de la NHL, realmente terminaría así?

“Se siente un poco vacío”, dijo Wilson. “Como jugador, siempre sueñas con ese final feliz, ese final o esa vuelta de la victoria. Y muy pocas personas son capaces de lograrlo. La gente tiene muy poca memoria la mayor parte del tiempo. Es ‘¿Qué has hecho por mí últimamente?’ Pero en el caso de Kuzzi, lo que hizo por esta organización durante un largo período de tiempo fue único. Fue nuestro MVP por un tiempo y un tipo con el que todos querían estar en el hielo.

Al menos por ahora, se ha ido. Si alguna vez regresa o no, depende de él en algún nivel. El final, si esto es lo que es, es real y crudo. Pero cierra los ojos por un segundo y piensa en todos esos años. Evgeny Kuznetsov una vez corrió hacia el hielo, enterró al ganador del tiempo extra contra Pittsburgh y agitó su brazo como un pájaro en celebración. Esos regalos siempre estuvieron ahí. Qué pena que no los compartiera más a menudo.



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