Un acuerdo bipartidista del Congreso sobre el presupuesto final de la NASA para el actual año fiscal ofrece un rayo de esperanza de que los ambiciosos pero problemáticos esfuerzos de la agencia espacial para traer fragmentos de Marte a la Tierra puedan recuperarse de los devastadores recortes que causaron cientos de miles de empleos en el Laboratorio de Propulsión a Chorro. Hubo despidos. La Cañada Flintridge.

Esta semana, los comités de Asignaciones de la Cámara y el Senado finalizaron un acuerdo que financiará un mínimo de 300 millones de dólares para la Misión de Retorno de Muestras de Marte, administrada por el JPL. Se trata de una fuerte disminución con respecto a los 822,3 millones de dólares que la NASA gastó en el programa el año pasado y menos de un tercio de la solicitud de la administración Biden.

Mars Sample Return entregará rocas, escombros y polvo del cráter Jezero del Planeta Rojo que ya han sido recolectados por el rover Perseverance y sellados en tubos. La misión MSR prevé un módulo de aterrizaje que recuperaría esos tubos y utilizaría un pequeño cohete para llevarlos a la órbita de Marte, donde se encontrarían con una nave espacial que viajaría de regreso a la Tierra, llamada Orbiter, que llegará aproximadamente cinco años después de su lanzamiento. .

El objetivo final es examinar las muestras en busca de evidencia de que Marte alguna vez tuvo vida. La NASA dice que este trabajo puede dejarse en manos de futuras generaciones de científicos, que tendrán acceso a tecnologías que aún no existen.

Mars Sample Return, un proyecto conjunto con la Agencia Espacial Europea, es un esfuerzo técnico excepcionalmente complejo que, según los científicos, será un paso importante hacia futuras misiones humanas a Marte. Sin embargo, el proyecto ha estado plagado de retrasos y costos crecientes.

El administrador de la NASA, Bill Nelson, ordenó a la agencia a principios de este año que se preparara para la cifra de 300 millones de dólares. Esa orden ha resultado en la pérdida de alrededor de 700 empleados y puestos de trabajo subcontratados en JPL desde enero.

Cuando el Senado publicó su proyecto de presupuesto en julio, parecía dispuesto a condenar la misión por completo, escribiendo que el Comité de Asignaciones estaba “preocupado” por el lento progreso de la misión a pesar de su financiación estable.

Como resultado, el Senado exigió un informe año por año sobre cómo la NASA planeaba llevar a cabo la misión dentro del costo total estimado de 5.300 millones de dólares de vida útil del MSR. Sin él, El comité advirtió“La NASA ha recibido instrucciones de eliminar el alcance y reelaborar el MSR o brindar la opción de abortar la misión”.

En el acuerdo presupuestario publicado el domingo, los legisladores dejaron claro que el ultimátum de la propuesta del Senado ya no está sobre la mesa.

“La RSM es la máxima prioridad para 2022 Encuesta decenal de ciencia planetaria Pero existe la preocupación de que el cronograma de lanzamiento esperado siga deslizándose”, dijeron los legisladores en una declaración bipartidista. declaración De miembros tanto de la Cámara como del Senado.

El año pasado, la NASA encargó un revision independiente Respecto a la misión, reconoció que la MSR “no estaba preparada para ser dirigida eficazmente” y estuvo plagada de “expectativas presupuestarias y de cronograma poco realistas desde el principio”. La revisión señala que probablemente sea imposible planificar lanzamientos para el módulo de aterrizaje y el orbitador en 2027 y 2028, y que un lanzamiento en 2030 también parece dudoso sin una inversión masiva de efectivo mucho más allá del presupuesto del Congreso.

de la NASA comentario Se espera una revisión esta primavera. Una vez que eso suceda, el presupuesto actual le da a la NASA 60 días para presentar un plan al Congreso para el futuro de la misión. Esto podría incluir una solicitud para redirigir 649 millones de dólares de su presupuesto a los resultados de muestras de Marte, lo que aumentaría el gasto del programa al nivel solicitado inicialmente por Biden.

“El acuerdo ordena a la NASA que no haga más reducciones de personal para el programa MSR hasta que se proporcione dicho informe”, dice el comunicado.

En enero, 100 contratistas del JPL fueron despedidos después de que la NASA informara al laboratorio. para reducir gastosA pesar de las fuertes objeciones de los legisladores de California. El mes pasado, el laboratorio despidió a 530 empleados (aproximadamente el 8% de su fuerza laboral) y 40 contratistas adicionales.

Los empleados de JPL dijeron que muchos de los que perdieron sus trabajos tenían experiencia, cuya partida fue un shock para sus colegas.

Algunos representantes estatales en Washington expresaron su esperanza de que la misión pudiera retomar su rumbo.

“Este acuerdo de financiación es un paso en la dirección correcta para garantizar que California seguirá liderando el programa espacial de nuestra nación”, dijo el senador demócrata Alex Padilla en un comunicado.

“La lucha no ha terminado”, dijo la representante Judy Chu (demócrata por Monterey Park). declaración, “Insto a la NASA a implementar rápidamente las nuevas pautas de asignaciones para que los funcionarios puedan considerar recontratar a los empleados y contratistas del JPL que fueron despedidos en base al antiguo proyecto de ley de asignaciones del Senado, que ya no está siendo considerado por el Congreso”.

Un portavoz del JPL dijo esta semana que no se esperaban cambios de personal en el laboratorio antes de que se publicara la respuesta de la NASA a la revisión. A finales del mes pasado, la Oficina del Inspector General de la NASA publicó su propio auditoría El costo estimado de la Misión de Retorno de Muestras a Marte casi se ha duplicado desde el inicio del programa a más de 10 mil millones de dólares.

La auditoría determinó que la dificultad de decidir sobre un diseño para el sistema de captura, contención y retorno de la misión sesgó sustancialmente las proyecciones presupuestarias y de cronograma. También culpó a la falta de coincidencia en los estilos de gestión y comunicación entre la NASA y la ESA por algunos de los problemas de la misión.

Pero al considerar los errores del pasado y planificar el camino a seguir, la dirección debe “confrontar las características inherentes de misiones grandes y complejas como la MSR… por ejemplo, una comprensión plena de la complejidad de la misión, un exceso de optimismo inicial, menos que diseño/arquitectura óptimos y la capacidad del equipo para desempeñarse de acuerdo con las expectativas”, dijo la auditoría, que advirtió a los gerentes de proyectos que no “atribuyan los sobrecostos pasados ​​únicamente a la pandemia de COVID-19, la inflación o la cadena de suministro. a los problemas.”

El acuerdo presupuestario entre los comités de Asignaciones de la Cámara y el Senado asigna un total de 24.875 millones de dólares para todas las operaciones de la NASA este año fiscal, 500.000 dólares menos que el presupuesto del año pasado. Esta diferencia se debe enteramente al recorte de medio millón de dólares por parte del Congreso para la Misión de Retorno de Muestras a Marte.

Las cifras no son técnicamente definitivas hasta que se apruebe el presupuesto, algo que se espera que suceda esta semana sin ningún cambio.



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