A primera vista, no se podría pensar que Kahlil Al-Zabar, de 70 años, sea un músico de jazz espiritual. Alto y bien formado en una tarde de enero, con la piel bronceada y un bigote tupido, con gafas de sol oscuras y un elegante traje negro, parecía un modelo o un atleta recién retirado. Esto no significa que la gente del avant-jazz no pueda ser atractiva, pero rara vez lucen tan atractivos.

“Mi madre tenía un negocio de ropa formal para novias, por lo que la moda siempre ha sido parte de mi vida desde que era un niño pequeño”, dijo mientras tomaba una taza de té verde en el Hotel Moxy en Williamsburg, Brooklyn. “Tengo amigos que tienen 70 años y me miran y me dicen: ‘¿Por qué llevas esta ropita tan tonta?’ Es como, ‘Llevamos puntas de ala y pantalones caqui en el 69. Estamos en 2023, y el hecho de que sea una persona mayor no significa que no pueda estar presente'”.

Durante los últimos 50 años, El’Zabar ha trabajado en la línea entre la moda y la música, el presente y el futuro, el jazz americano y la composición creativa de África Occidental. En 1974, fundó el Ethnic Heritage Ensemble como un cuarteto que desdibuja los límites del jazz tradicional, los ritmos afrocéntricos y la extensión cósmica. Al igual que Pyramids, una banda con sede en Ohio que vestía parafernalia africana y tocaba arreglos polirrítmicos tomados del continente, el grupo de El’Zbar no era del todo apreciado por los oyentes estadounidenses. El cuarteto llegó en un momento en que los músicos de jazz comenzaban a mezclar su sonido con el funk y el rock del tamaño de un estadio, y el jazz psicodélico africano se consideraba un puente demasiado lejos.

Como resultado, El’Zabar ha sido subestimado en el panteón de los grandes del jazz espiritual, a pesar de su saludable currículum. Para alguien que ha tocado con Don Cherry, Archie Shepp, Nina Simone y Dizzy Gillespie, su nombre no le suena como Pharaoh Sanders, John Coltrane y Sun Ra.

Esto se debe a que “es un percusionista”, dijo durante una entrevista telefónica el director de cine Dwayne Johnson-Cochran, que ha realizado cinco documentales sobre El’Zabar. “Con Cahill como baterista, es una especie de concesión porque él es el tipo que mantiene el ritmo. Tiene melodías que son simples pero de patrón complejo; En muchos sentidos, es un género en sí mismo. “Puede que la gente no esté de acuerdo con lo que dice, pero es realmente genial”.

El viernes, L’Zabar lanzará el álbum número 18 del Ensemble, “Open Me, A Higher Consciousness of Sound and Spirit”, un LP largo y meditativo de canciones reimaginadas de Miles Davis y McCoy Tyner, así como canciones rehechas de sus discografías individuales. . No sólo celebra el linaje de la música negra, sino que también se enorgullece de su propia longevidad.

El’Zabar nació como Clifton Blackburn en noviembre de 1953 en Chicago. Su padre era policía y baterista aficionado, y su familia vivía en el mismo barrio de Chatham que el pianista Ramsey Lewis y los saxofonistas Gene Ammons y Eddie Harris. “Y mi vecina era Mamie Till”, dijo la madre de Emmett Till. “Mi mamá dijo: ‘La tía no tiene su propio hijo, así que tienes que palearle la nieve y cortarle el césped sin dinero’.

Cuando era niño se interesó por el jazz después de ver las actuaciones culturales de Duke Ellington y Louis Armstrong. Cuando tenía 4 años, su padre le compró una batería y acompañó a su hijo para ayudarle a aprender a tocar el instrumento.

“Pertenezco en gran medida a esa última generación de lo que llamo elegancia indiferente”, dijo El’Zabar. “Había una determinada forma de vestirse, había una determinada forma de hablar. El estilo, la personalidad y el coraje fueron productos sumamente valiosos en la forma en que nos identificamos como personas. Y los músicos de jazz hicieron lo mismo.

La música, continuó, era igualmente ambiciosa. “Cuando pensabas en Miles Davis y cómo se comportaba y escuchabas la música, todo florecía. Tenía una increíble sensibilidad blues informada por armónicos, informada por progresiones de cuartos y la progresión de cada generación. Y por eso mi generación también quería hacer lo mismo”.

El’Zabar comenzó a jugar profesionalmente a la edad de 16 años y aprendió los entresijos del hockey callejero con Ammons. (Cuando no tocaba la batería, era una estrella adolescente del baloncesto que se desempeñaba como capitán del equipo de su escuela secundaria). Luego pasó a tocar con Gillespie, el saxofonista Cannonball Adderley y Simone, de quien pronto se convirtió en miembro. un artista en pleno funcionamiento. Con crédito poderoso.

Cambió su nombre artístico cuando su compañero Fred Walker lo cambió a Derf Reklaw (Fred Walker escrito al revés), lo que atrajo al joven Clifton Blackburn. Él se rió y dijo: “Notfilk nrubbkalb, no funcionará”. “El apellido de mi madre es El’Zabar, y mi tío abuelo me dio Kahil, así que fui con él”.

Cuando era adolescente a finales de los años 60, El’Zbar tomó clases en la Asociación para el Avance de los Músicos Creativos en Chicago, donde fue asesorado por el multiinstrumentista Muhal Richard Abrams y el trompetista Phil Cohran, y aprendió a escribir canciones. Dirige tu propia banda. Después de graduarse en Lake Forest College y estudiar música y cultura de África occidental en la Universidad de Ghana, fue elegido presidente de la AACM a la edad de 22 años, una posición elevada para un músico tan joven, y ocupó el cargo hasta 1981. Permaneció como es.

El saxofonista David Murray conoció a El’Zbar en una cancha de baloncesto de Chicago en 1975. Había visto a El’Zabar actuar en un espectáculo en la ciudad y quedó impresionado por su trabajo. “Es un baterista de primera clase y un líder fuerte”, dijo Murray en una entrevista telefónica. “Parecía como si siempre tuviera una conversación directa con algún poder superior”. Murray también elogió la capacidad de El’Zabar para atraer gente y lo describió como alguien que tiene una ética de trabajo incansable. “Él puede hablar el idioma de todos”, dijo. “Podrías estar hablando con un gurú al mismo tiempo”.

O un diseñador de moda. El’Zabar cose su propia ropa desde los 11 años, a instancias de su madre, quien enseñó el arte a sus hijos. “Realmente lo odié, pero teníamos que hacerlo”, recordó. “Pero luego dejar casa y tratar de ganarse la vida tocando música, bueno, todos sabemos cómo será eso. Entonces, cuando no estaba ganando dinero tocando música, hacer ropa era una forma de ganar dinero.

Creó vestidos de África occidental para Simone y vestidos de verano florales para la actriz Frieda Payne. Hacía pantalones para otros músicos y cobraba 50 dólares cada uno. Hoy en día, El’Zabar tiene una tienda de reventa en Chicago a la que solo se puede acceder mediante invitación, llena de diseños propios y artículos únicos que ha adquirido a lo largo de los años.

Aunque el nuevo álbum celebra los 50 años desde su primera banda, también destaca la evolución de la música negra a través de la lente del soul hipnótico. “All Blues” reimagina el clásico de Miles Davis reduciendo la sección de viento y dándole una línea de batería andante para que realmente suene como blues. “The Whole World”, un estándar de gospel, es modernizado por el trompetista Corey Wilkes y el saxofonista Alex Harding a través de baterías rítmicas adyacentes al funk y instrumentos de viento en bucle. Mientras que “Compared to What” de Les McCann y Eddie Harris es un gran asunto con altísimos acordes de piano y voces animadas, la versión de El’Zbar es más tranquila e introspectiva, la voz de un hombre que lentamente hace un balance de la América moderna.

Para alguien que ha logrado tanto pero espera más fanfarria (“Es un buen tipo que quiere sus flores ahora”, dijo Johnson-Cochran), El’Zabar todavía se encuentra explorando nuevas posibilidades creativas. “Open Me” mira hacia atrás, pero sigue avanzando.

Aún así, ha sido 50 años Para hacer esto. ¿A dónde va el tiempo?

“No puedo creerlo”, dijo El’Zabar, riendo. “No ha sido fácil. Tenemos que demostrar constantemente nuestra viabilidad a través de la música que producimos. Mucha gente nunca tuvo que hacer esto. Y ahora, cuando veo a la gente decir que en realidad estoy haciendo algo, me siento agradecido, pero esto es 50 años después. Ser diferente tiene un costo, pero te da alegría por la autenticidad de tu expresión y la capacidad de vivirla.



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