Cabo Cañaveral, Florida. Cuatro astronautas partieron el domingo hacia la Estación Espacial Internacional, donde monitorearán la llegada de dos nuevos cohetes durante su mandato de medio año.

El cohete Falcon de SpaceX despegó del Centro Espacial Kennedy con Matthew Dominic, Michael Barrett y Janet Epps de la NASA y Alexander Grebenkin de Rusia.

Los astronautas deberían llegar al laboratorio orbital el martes. Reemplazarán a equipos de Estados Unidos, Dinamarca, Japón y Rusia, que están allí desde agosto.

“¿Cuándo llegarás aquí?” Después de un retraso de tres días debido a los fuertes vientos, preguntó el comandante de la estación espacial, Andreas Mogensen, a través de Twitter. SpaceX Launch Control lo calificó de “elegantemente tarde”.

El domingo por la noche casi hubo otro aplazamiento. Una pequeña grieta en el sello de la escotilla de la cápsula SpaceX provocó una avalancha de revisiones de último momento, pero se consideró segura para toda la misión.

La estancia de seis meses de la nueva tripulación incluye la llegada de dos cohetes encargados por la NASA. La nueva cápsula Starliner de Boeing con pilotos de prueba llegará a finales de abril. Uno o dos meses después, debería llegar el Dream Chaser de Sierra Space, un mini transbordador. Está destinado a entregar mercancías a la estación, pero aún no pasajeros.

Epps fue asignado originalmente para volar el Starliner de Boeing, que tuvo problemas y quedó en tierra. La NASA finalmente lo transfirió a SpaceX.

Al llegar a clase dijo, haciendo referencia a la canción de Billy Joel: “Estoy en un estado mental de Nueva York en este momento, es increíble”.

Epps, de Syracuse, Nueva York, es la segunda mujer negra asignada a una misión de estación larga. Antes del vuelo dijo que estaba especialmente orgullosa de ser un modelo a seguir para las niñas negras, demostrando que el vuelo espacial “es una opción para ellas, que no es sólo para otras personas”.

Ingeniero, trabajó para Ford Motor Company y la CIA antes de convertirse en astronauta en 2009. Se suponía que Epps sería lanzado a la estación espacial en un cohete ruso en 2018, pero se cambió porque nunca se reveló públicamente.

El piloto de la Armada Dominic y el ex oficial militar ruso Grebenkin también son nuevos en el espacio.

El doctor Barratt, en su tercera misión, es el astronauta de tiempo completo de mayor edad en volar al espacio. Cumplirá 65 años en abril.

“Es como un viaje en montaña rusa con un grupo de adolescentes realmente emocionados”, dijo Barrett después de llegar al salón de clases. En cuanto a su edad, dijo antes del vuelo: “Mientras estemos sanos, en forma y ocupados, podremos volar”.

Los controladores de vuelo están monitoreando una fuga en la cabina que se dirige hacia el lado ruso de la estación espacial. El director del programa de la NASA, Joel Montalbano, dijo que la fuga se ha duplicado en tamaño en las últimas semanas y que el área ha sido sellada. Destacó que no habría ningún impacto en las operaciones de la estación ni en la seguridad de la tripulación.

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El Departamento de Salud y Ciencia de Associated Press recibe el apoyo del Grupo de Medios Educativos y Científicos del Instituto Médico Howard Hughes. AP es el único responsable de todo el contenido.



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