Washington– En cierto modo, Doris Milton es una historia de éxito de Head Start. Ella era estudiante en una de las clases inaugurales de Head Start de Chicago, cuando el programa de alivio de la pobreza, cuyo objetivo era ayudar a los niños a tener éxito brindándoles una educación preescolar de primera clase, estaba en su infancia.

Milton amaba tanto a su maestra que decidió seguir sus pasos. Ahora trabaja como maestra de Head Start en Chicago.

Después de cuatro décadas en el trabajo, Milton, de 63 años, gana 22,18 dólares la hora. Su salario lo mantiene por encima del umbral de pobreza, pero no está financieramente seguro. Necesita un procedimiento dental que no puede permitirse y está pagando 65.000 dólares en préstamos estudiantiles de la Universidad Nacional Louis, donde estuvo a dos clases de obtener su licenciatura. Dejó sus estudios al enfermar en 2019.

Milton dijo acerca de enseñar a niños en edad preescolar: “Estoy tratando de satisfacer sus necesidades mientras que nadie satisface las mías”.

Los maestros de Head Start – el 70% de los cuales tienen una licenciatura – ganan un promedio de $39,000 al año, mucho menos que los maestros de escuelas públicas con calificaciones similares. El presidente Joe Biden quiere aumentar los salarios, pero el Congreso no tiene planes de ampliar el presupuesto de Head Start.

Muchos han dejado sus empleos por puestos mejor remunerados en restaurantes o comercios minoristas; se prevé que casi uno de cada cinco docentes será despedido en 2022. Pero si se exige a los centros Head Start que aumenten los salarios de los maestros sin el dinero adicional, los operadores dicen que tendrían que reducir la cantidad de niños a los que atienden.

La administración Biden dice que el programa ya está rechazando a los niños porque se han ido demasiados maestros y no hay suficiente personal haciendo fila para reemplazarlos. Y los funcionarios dicen que no tiene sentido pagar menos a sus trabajadores por un programa contra la pobreza, donde las personas de color representan el 60% de la fuerza laboral.

“Tenemos algunos maestros que ganan salarios de pobreza, lo que socava la intención original del programa”, dijo Katie Ham, subsecretaria adjunta de la Oficina de Desarrollo de la Primera Infancia.

Head Start, creado como parte de la “Guerra contra la pobreza” del presidente Lyndon Johnson, atiende a algunos niños necesitados, incluidos aquellos que no tienen hogar, están en hogares de acogida o viven por debajo del umbral federal de pobreza. Dado que los precios del cuidado infantil superan la matrícula universitaria en muchos estados, Head Start es la única opción al alcance financiero de muchas familias.

El Departamento de Salud y Servicios Humanos, que administra el programa, estima que el aumento salarial no tendrá un impacto importante en la cantidad de niños atendidos porque muchos programas ya tienen dificultades para dotar de personal a todas sus aulas. En general, los programas Head Start reciben fondos suficientes para cubrir el costo de 755.000 plazas. Pero muchos programas no pueden matricularse completamente porque no tienen suficientes docentes. Es por eso que el departamento estima que sólo se están llenando 650.000 de esos puestos.

El cambio propuesto obligaría a los programas Head Start a reducirse permanentemente porque no podrían costear tantos maestros.

Esto preocupa a los líderes de Head Start, aunque muchos de ellos apoyan aumentar los salarios de su personal, dijo Tommy Sheridan, subdirector de la Asociación Nacional de Head Start. La asociación pidió a la administración Biden que permitiera que algunos programas optaran por no cumplir con los requisitos.

Sheridan dijo: “Nos gusta la idea, pero costará dinero”. “Y no vemos que el Congreso se apropie de ese dinero de la noche a la mañana”.

Aunque no se prevé una entrada masiva de efectivo, se han propuesto otras soluciones.

El lunes, la administración Biden publicó una carta instando a los distritos escolares a destinar una mayor parte del dinero federal que reciben a la educación temprana, incluido Head Start.

El jueves, los representantes estadounidenses Mickey Sherrill, demócrata por Nueva Jersey, y Juan Ciccomani, republicano por Arizona, presentaron un proyecto de ley que permitiría a Head Start contratar estudiantes de colegios comunitarios que estén trabajando para obtener su título asociado en desarrollo infantil.

Quizás lo que está en juego sea mayor para las empresas rurales con ventaja. Un programa en las afueras de Anchorage, Alaska, está cerrando uno de sus cinco sitios debido a la escasez de mano de obra. El director del programa, Mark Lackey, dijo que la desgarradora decisión les permitió aumentar los salarios de los trabajadores restantes con la esperanza de reducir la rotación de empleados.

“Duele y no queremos hacer eso”, dijo Lackey. “Pero al mismo tiempo, parece que es necesario”.

En total, su programa se ha reducido en unas 100 plazas debido a la escasez de personal. Y la población a la que sirve tiene grandes necesidades: casi la mitad de los niños no tienen hogar o están en hogares de acogida. La propuesta de Biden podría obligar a que el programa se contraiga aún más.

Amy Essar, directora ejecutiva de Head Start del condado de Mercer en la zona rural del oeste de Ohio, dijo que los bajos salarios han dificultado la atracción de candidatos para cubrir puestos docentes vacantes. Los salarios iniciales en las escuelas de la ciudad de Celina son al menos $5,000 más que en Head Start, y los trabajos requieren credenciales similares.

Pero advirtió que aumentar el salario de los maestros podría tener consecuencias devastadoras para su programa y la comunidad en general, que tiene pocas opciones de cuidado infantil para familias de bajos ingresos.

“Seremos empujados al borde de la extinción”, escribió Esser en una carta a la administración Biden, “con poca o ninguna oportunidad para que los niños y las familias tengan un ambiente seguro y enriquecedor para lograr la preparación escolar”.

Arlisa Gilmore, maestra de Head Start desde hace mucho tiempo en Tulsa, Oklahoma, dijo que si fuera por ella, no sacrificaría ningún lugar para aumentar el salario de los maestros. Gana 25 dólares la hora y admite que tiene suerte: cobra ingresos por el alquiler de su casa y comparte los gastos con su marido. Los niños de su clase no tienen tanta suerte.

“No creo que deban faltar a las clases”, dijo Gilmore. “En mis instalaciones hay una gran comunidad de niños que luchan contra la pobreza”.

Milton, un profesor de Chicago, se pregunta por qué es necesario llegar a un compromiso tan difícil.

“¿Por qué no puede ser: ‘Ayudémonos a los dos’? ¿Por qué tenemos que escoger y elegir?” Milton dijo: “¿No nos merecemos esto? ¿No se lo merecen los niños?”.

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