Denver– Un paramédico de Colorado fue sentenciado a cinco años de prisión el viernes en un inusual proceso contra el personal médico tras la muerte de Elijah McClain, un hombre negro cuyo nombre se convirtió en parte de un grito de guerra por la justicia social en Estados Unidos en 2020.

McClain caminaba por la calle en un suburbio de Denver en 2019 cuando la policía, que respondía a un informe de una persona sospechosa, lo detuvo por la fuerza y ​​lo agarró por el cuello. Sus últimas palabras – “No puedo respirar” – presagiaron las palabras de George Floyd en Minneapolis un año después.

En diciembre, Peter Ciechuniak y un compañero paramédico fueron declarados culpables de homicidio involuntario por negligencia criminal por inyectar a McClain ketamina, un potente sedante al que finalmente se atribuyó el asesinato del masajista de 23 años. Cichuniak también fue condenado por un cargo más grave de agresión en segundo grado por administrar la droga sin consentimiento o sin un propósito médico legítimo.

La muerte de McClain y otras han planteado dudas sobre el uso de ketamina para someter a sospechosos en apuros, y la fiscalía ha conmocionado a las filas de los paramédicos en todo Estados Unidos.

La madre de McClain, Shaneen, levantó el puño en el aire al salir de la sala del tribunal después de la sentencia del viernes, como lo hizo después de una audiencia anterior.

En testimonio antes de que el juez Mark Warner la sentenciara, Shaneen McClain dijo que una vez soñó con ser bombero y “los consideraba héroes hasta el día en que le quitaron la vida a mi hijo”.

“Ya no eres un héroe local”, dijo mientras Cichuniak se sentaba con sus abogados en una mesa cercana. “La próxima vez, piensa por ti mismo y no sigas las instrucciones de la turba cobarde”.

Dijo que otros paramédicos podrían haber intervenido simplemente diciendo: “Dejen de lastimar a mi paciente”. ,

Cichuniak se había enfrentado a hasta 16 años de prisión por el cargo de agresión, y una sentencia de cinco años era lo mínimo que el juez podía darle según las pautas de sentencia. El otro paramédico condenado, Jeremy Cooper, será sentenciado en abril.

Ciechuniak, que ha estado detenido desde su condena, pidió clemencia al juez. Se secó las lágrimas mientras familiares y amigos testificaban como testigos a su favor y luego le dijo al juez que había renunciado a su carrera de 18 años como bombero y paramédico para salvar a otros.

“Nunca me he echado atrás ante una llamada y me han pasado más cosas de las que te imaginas”, afirmó. “Cuando la fiscalía dijo durante sus argumentos finales que no tenía ningún remordimiento por Elijah, me entristecí. … Elijah McClain no tenía intención de causar ningún daño en absoluto”.

Mientras lo sacaban esposado de la corte, alguien de su familia gritó: “Te amo, Pete”, mientras Cichuniak miraba hacia atrás y saludaba.

La esposa de Cichuniak dijo que la sentencia era la más indulgente que podía recibir su marido.

“Es casi mejor no saberlo”, dijo Katie Cichuniak.

Antes de la audiencia, los partidarios de Ciechuniak ocuparon algunas filas de los asientos de la fiscalía en la sala del tribunal. Cuando Shaneen McClain entró y los vio, dijo: “¿Están todos apoyando a Eliza?”. Sarcásticamente, con la mano sobre el corazón.

Los bomberos y sus dirigentes sindicales criticaron duramente el procesamiento estatal de Cichuniak. Dijo que estaba disuadiendo a los bomberos de convertirse en paramédicos, reduciendo la cantidad de personal calificado en emergencias y poniendo así vidas en riesgo.

“No es justicia culpar a Pete por la muerte. Ésta es la definición de chivo expiatorio”, dijo el ex teniente de bomberos de Aurora John Lauder, quien recientemente se jubiló después de trabajar con Cichuniak durante dos décadas. “¿Se responsabilizará ahora a los paramédicos por resultados que escapan a su control?”

Pero el Fiscal General Adjunto Jason Slothauber dijo que Ciechuniak no siguió su capacitación y nunca evaluó adecuadamente a McClain antes de autorizar intencionalmente a darle a McClain más ketamina de la necesaria.

Dijo: “Eliza fue tratada como un problema que podría resolverse fácilmente con ketamina, no como una persona que necesitaba ser evaluada, conversada y tratada con respeto y cuidado”.

La muerte de McClain inicialmente recibió poca atención, pero ganó un renovado interés a raíz de las protestas masivas en todo el país tras la muerte de Floyd.

McClain fue detenido por la policía después de que una persona que llamó al 911 informó que parecía sospechoso, agitando un arma y usando una máscara facial, en la calle en el suburbio de Aurora en Denver el 24 de agosto de 2019. McClain, que estaba escuchando música con auriculares, se sorprendió cuando un oficial le apuntó con una pistola a los pocos segundos de acercarse a él. Luego comenzó una lucha, que incluyó sujeción del cuello y ataduras, que duró unos 20 minutos antes de que a McClain le inyectaran 500 miligramos de ketamina.

Sufrió un paro cardíaco camino al hospital y le retiraron el soporte vital tres días después.

Los expertos testificaron que el sedante finalmente mató a McClain, quien ya estaba debilitado por las dificultades para respirar debido al vómito que entró en sus pulmones durante la lucha con la policía.

Los fiscales dijeron que los paramédicos no realizaron un examen médico básico de McClain, como tomarle el pulso, antes de administrarle ketamina. Los expertos testificaron que la dosis era demasiado alta para alguien de su tamaño: 140 libras (64 kg). Los fiscales dicen que no monitorearon inmediatamente a McClain después de darle un sedante, sino que lo tumbaron en el suelo, lo que le provocó dificultad para respirar.

El caso contra los paramédicos fue seguido de cerca por los bomberos y el personal médico de todo el país. Edward Kelly, líder del sindicato de bomberos de la Asociación Internacional de Bomberos, dijo a los periodistas después de la sentencia de Cichuniak que los fiscales estaban criminalizando injustamente las decisiones tomadas en fracciones de segundo por los acusados.

El caso también ha expuesto deficiencias en los protocolos médicos para sedar a las personas bajo custodia policial, que según los expertos deberían abordarse para evitar más muertes.

“No nos dimos cuenta de lo peligrosas que podrían ser las restricciones y la sedación química de estos individuos”, dijo Eric Jaeger, paramédico y profesor de EMS en New Hampshire. “Para bien o para mal, las condenas penales están centrando la atención en el problema”.

El único oficial de policía condenado por la muerte de McClain, Randy Roedema, fue declarado culpable de homicidio por negligencia criminal. Fue sentenciado a 14 meses de prisión en enero. Los otros dos agentes condenados fueron absueltos tras un juicio con jurado que duró una semana.



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