Niterói– Desde que Río de Janeiro declaró una emergencia de salud pública tras un brote de dengue el mes pasado, la ciudad ha aumentado la capacidad de realizar pruebas, abrió una docena de centros de salud contra el dengue y capacitó a personal médico para satisfacer las crecientes necesidades de su población.

Pero en Niterói, ciudad hermana de Río, al otro lado de la Bahía de Guanabara, la historia es diferente. Niteroi, hogar de casi medio millón de personas, ha reportado sólo 403 casos sospechosos de dengue en lo que va del año, y su tasa de incidencia per cápita es la más baja del estado, con 69 casos confirmados por cada 100.000 personas.

En comparación, la tasa de incidencia en la ciudad de Río es de 700 por 100.000 habitantes, con más de 42.000 casos.

El virus del dengue se transmite entre humanos a través de mosquitos infectados, pero un tipo de bacteria llamada Wolbachia puede interrumpir la transmisión de la enfermedad.

Los funcionarios de salud dicen que un programa piloto lanzado en Niteroi en 2015, en el que los científicos crían mosquitos para transportar la bacteria Wolbachia, ha ayudado a la ciudad en la lucha contra el dengue.

La estrategia Wolbachia fue iniciada la década pasada por la organización sin fines de lucro World Mosquito Program. Se probó por primera vez en Australia en 2011 y desde entonces el grupo ha realizado pruebas en más de una docena de países, incluido Brasil. La iniciativa ofrece una alternativa atractiva en un momento en que la agencia de salud de la ONU ha advertido que los casos de dengue a nivel mundial se han multiplicado por diez en comparación con la generación anterior.

En Niteroi, el alcalde Axel Grael dijo que había pedido ayuda después de la epidemia de dengue de 2012, cuando las autoridades recibieron miles de notificaciones y una persona murió. La ciudad se ha asociado con el gubernamental Instituto Fiocruz, el Programa Mundial de Mosquitos y el Ministerio de Salud, y desde entonces los casos han ido disminuyendo.

“Fue un momento de gran preocupación en el país y en Río”, dijo Grael en una entrevista con The Associated Press en Niterói el viernes. “Hoy, después de aplicar la tecnología Wolbachia, tenemos resultados mucho mejores”.

El dengue es una infección viral que se transmite a los humanos a través de mosquitos infectados. Algunas personas infectadas nunca desarrollan síntomas, pero otras presentan fiebre alta, dolor de cabeza, dolor corporal, náuseas y sarpullido. Si bien la mayoría mejora después de una o dos semanas, algunos desarrollan una forma grave que requiere hospitalización y puede ser fatal.

Las frecuentes lluvias y las altas temperaturas, que aceleran la eclosión de los huevos de mosquitos y el desarrollo de las larvas, hacen que la famosa y calurosa ciudad de Río sea particularmente susceptible. Cada dos años, un brote se convierte en pandemia.

A pesar del bajo número de casos, la ciudad de Niterói, al igual que sus vecinas, sigue invirtiendo mucho en prevención. Todos los días, cientos de trabajadores de salud de la ciudad son enviados a inspeccionar vecindarios, calles, tejados, áreas boscosas, pequeñas empresas y depósitos de chatarra para promover mejores prácticas, principalmente vigilando cualquier agua estancada donde los mosquitos puedan ganarse la vida y poner huevos.

El viernes, bajo un calor abrasador, Augusto Cesar, de 63 años, escaló Morro da Penha, o Penha Hill, un barrio de bajos ingresos conocido como favela en Brasil. Durante más de dos décadas, agentes de la ciudad han entrado en las casas de los residentes locales, trepando a los tejados, recogiendo basura e inspeccionando cada rincón del barrio de Penha, en busca de agua estancada. Incluso una tapa de botella de plástico, si se llena con agua de lluvia, puede convertirse en un caldo de cultivo para las larvas, afirmó.

“El mayor desafío es el acceso”, dijo Caesar, con gotas de sudor corriendo por su rostro. Las favelas, que a menudo se crean de manera informal, pueden ser difíciles de recorrer, como un laberinto. Después de ver un gran tanque de agua de plástico en una azotea que quiere inspeccionar, Caesar se abre paso a través de un pequeño callejón construido entre dos paredes de concreto y ladrillos rojos, pero no logra encontrar un camino hasta la azotea.

Más adelante en el camino, ve dos tanques de agua más sin sellar. Se sube a una pared y comienza a quitar las láminas de metal sueltas que las cubren. Instala mosquiteros y cambia láminas de metal. En un callejón sombreado, levanta la tapa de dos tanques de agua, toma una linterna y examina la superficie en busca de signos de larvas de mosquito.

Otro desafío es la seguridad, dijo el investigador de Fiocruz Luciano Moreira, ya que gran parte de la ciudad está controlada por narcotraficantes o milicias. Moreira lidera el proyecto Wolbachia en Brasil.

Decenas de municipios se han acercado a funcionarios nacionales y municipales, ansiosos por implementar el método Wolbachia en su área, dijeron César y Moreira. El Ministerio de Salud anunció a fines del año pasado un plan para construir una gran fábrica para criar mosquitos portadores de Wolbachia que, en los próximos 10 años, podrá producir 100 millones de huevos por semana, el doble de la capacidad actual de Fiocruz.



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