Desventajas: Una a una, las puertas de la caja se abren y cinco zorros árticos Escondido en el paisaje nevado.
Pero en los bosques del sur de Noruega, los zorros recientemente liberados pueden tener dificultades para encontrar suficiente para comer, como lo demuestra el impacto de Cambio climático Hacer que las tradicionales presas roedores de los zorros sean más escasas.
Los conservacionistas dicen que el Parque Nacional Hardangervidda, donde se liberaron los zorros, no ha tenido un buen año para los lemmes desde 2021.
Es por eso que los científicos que crían zorros en cautiverio también mantienen más de 30 estaciones de alimentación abastecidas con comida para perros en el bosque alpino, una medida poco común y controvertida en los círculos conservacionistas.
“Si no hay comida para ellos, ¿qué haces?” dijo Craig Jackson, biólogo conservacionista del Instituto Noruego para la Investigación de la Naturaleza, que gestiona el programa del zorro en nombre de la agencia medioambiental del país.
Esta pregunta será aún más relevante debido al cambio climático y pérdida de hábitat Empujó a miles de especies del mundo al borde de la supervivencia, alterando las cadenas alimentarias y dejando que algunos animales murieran de hambre.
Si bien algunos científicos dicen que es inevitable que necesitemos más programa de comida Para evitar la extinción, otros cuestionan si es apropiado apoyar a los animales en paisajes que ya no pueden sustentarlos.
Como parte de un programa patrocinado por el Estado para restaurar a los zorros árticos, Noruega ha estado alimentando a la población durante unos 20 años a un costo anual de alrededor de NOK 3,1 millones (275.000 dólares) y no tiene planes de detenerse en el corto plazo.
Desde 2006, el programa ha ayudado a aumentar la población de zorros de 40 en Noruega, Finlandia y Suecia a aproximadamente 550 en Escandinavia en la actualidad.
“La esperanza es que probablemente se pueda lograr que la especie alcance un rango crítico”, dijo Andrew Derocher, biólogo de vida silvestre de la Universidad de Alberta en Canadá, que ha trabajado en el Ártico de Noruega pero no participa en el programa del zorro.
Pero el hábitat ártico de los zorros se está calentando unas cuatro veces más rápido que el resto del mundo, afirmó: “No estoy seguro de que lleguemos a ese punto”.
Alimentar a los animales con alimentos para asegurar la supervivencia de una población, lo que se conoce como “alimentación complementaria”, puede resultar controvertido.
La mayoría de los ejemplos son temporales, y se proporciona alimento durante algunos años para ayudar a los animales recién liberados o reubicados a adaptarse, como el lince ibérico en España durante la década de 2000.
En otros casos, los gobiernos pueden ayudar a los animales en graves dificultades, como la decisión de Florida de alimentar con lechuga romana a manatíes hambrientos de 2021 a 2023 después de que el suministro de pastos marinos se agotara debido a la contaminación química agrícola.
También hay algunas excepciones. Por ejemplo, el gobierno de Mongolia ha estado distribuyendo bolitas que contienen trigo, maíz, nabos y zanahorias a los osos pardos de Gobi, en peligro crítico de extinción, desde 1985.
Pero para los depredadores que viven cerca de comunidades humanas, puede resultar riesgoso. Se sabe que los osos cambian su comportamiento y pueden asociar a las personas con la comida, dijo el biólogo croata Juuro Huber, quien ha aconsejado a los gobiernos europeos que no alimenten a los grandes carnívoros.
Alimentar a animales salvajes también puede propagar enfermedades entre las poblaciones, ya que los animales se congregan alrededor de los centros de alimentación donde los patógenos pueden propagarse.
Björn Rangbru, asesor principal para especies amenazadas de la Agencia Noruega de Medio Ambiente, afirmó que el programa de cría y la alimentación suplementaria fueron importantes para aumentar el número de zorros árticos en estado salvaje.
“Sin estos medidas de conservaciónEl zorro ártico puede haberse extinguido en Noruega”.
El gobierno ha gastado hasta ahora 180 millones de coronas noruegas (15,9 millones de dólares) en el programa, o unas 34.000 libras esterlinas por cada zorro liberado.
Algunos de esos zorros han cruzado la frontera sueca. Finlandia vio nacer su primera camada de zorros árticos en estado salvaje desde 1996, después de que científicos noruegos liberaran 37 zorros cerca de la frontera finlandesa entre 2021 y 2022.
Pero el programa no es ni la mitad del objetivo de unos 2.000 zorros salvajes en toda Escandinavia, lo que, según los científicos, es el tamaño de población necesario para poder resistir los años de vida naturalmente bajos de los roedores.
Los zorros árticos no son la única especie en peligro de extinción en el extremo norte. Los osos polares están perdiendo rápidamente su hábitat de caza debido al derretimiento del hielo marino del Ártico. Los caribúes migratorios a veces llegan a los pastos de verano y descubren que no han podido reverdecer la vegetación debido a una primavera más cálida de lo normal.
Antes de que se introdujera cierto alivio de las restricciones y protecciones de caza en las décadas de 1920 y 1930, los cazadores llevaron a los zorros al borde de la extinción en toda Escandinavia en busca de su pelaje blanco invernal.
Desde entonces, el zorro ártico se ha convertido en un símbolo del extremo norte. Aparece en los logotipos del Consejo Ártico y de la marca sueca de actividades al aire libre Fjallraven.
En la Laponia finlandesa, la aurora boreal se llama “revontulet”, que significa “fuego de zorro”. La leyenda dice que las luces fueron encendidas por el espíritu del gran zorro que pasaba su cola sobre la nieve y la rociaba hacia el cielo nocturno.
Pero a medida que las poblaciones de roedores han sido diezmadas, los zorros árticos han luchado por recuperarse por sí solos. Y ha sido un año particularmente difícil para los programas de cría en cautiverio.
Por lo general, Jackson y su compañera líder del proyecto Christine Ulvand tendrán unos 20 cachorros para dejar. Pero de ocho parejas reproductoras en cautiverio, sólo cuatro hembras dieron a luz la primavera pasada, dos de las cuales perdieron todas sus camadas.
Finalmente, nueve cachorros fueron criados en un recinto cercado al aire libre cerca de Oppdal, un sitio remoto a unos 400 kilómetros (250 millas) al norte de Oslo. Se conservaron dos cachorros para que fueran parte de futuros esfuerzos de reproducción. Luego, los Golden Eagles se llevaron dos más unas semanas antes del lanzamiento del 8 de febrero, dejando solo cinco.
Sobrevivir en la jungla puede resultar difícil. Si bien la población salvaje en Noruega es ahora de unos 300 ejemplares, los científicos han criado y liberado unos 470 zorros desde el inicio del programa. Los zorros viven sólo de tres a cuatro años en estado salvaje.
Además de evitar a los depredadores, los zorros necesitan cazar suficientes lemmings para sobrevivir al largo invierno.
El cambio climático está dificultando esto, ya que el aumento de las temperaturas provoca que se produzcan más precipitaciones en forma de lluvia en lugar de nieve. Cuando esa lluvia se congela, puede impedir que los lemmings entren en sus guaridas para calentarse y reproducirse.
Los ciclos poblacionales de los roedores, que alguna vez fueron confiables (en los que el número de roedores aumentaba y disminuía a intervalos regulares de tres a cinco años) se han vuelto impredecibles y los picos de población han disminuido.
Los zorros parecen preferir cazar solos. “Los veremos pasar por los comederos con la boca llena de roedores”, dijo Ulvand: los roedores son presumiblemente más jugosos y sabrosos que la comida seca para perros.
Los científicos dijeron que los zorros todavía se reproducen bien cuando las poblaciones de roedores están en su punto máximo. Pero un estudio de 2020 en el Journal of Wildlife Management encontró que los zorros en guaridas ubicadas cerca de las estaciones de alimentación tenían más probabilidades de reproducirse con éxito que los ubicados más lejos.
“Necesitamos reducir la población a un nivel sostenible antes de dejar de alimentarla”, afirmó Ulvand.
Al ritmo de crecimiento actual, los científicos dijeron que podrían pasar otros 25 años hasta alcanzar el objetivo del programa de liberar 2.000 zorros árticos en Escandinavia, siempre que los zorros permanezcan bien alimentados.
“Hemos recorrido un largo camino”, dijo Ulvand. “Pero sigo pensando que aún nos queda un largo camino por recorrer antes de que podamos decir que realmente hemos salvado a esta especie”.





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