Washington– No hay nada complicado en el último producto de tabaco que está de moda en línea: una revista es una pequeña bolsita llena de nicotina y saborizantes.

Pero ha provocado un debate entre políticos, padres y expertos que refleja un panorama cada vez más complejo en el que las grandes empresas tabacaleras están impulsando agresivamente productos alternativos mientras los expertos luchan con sus posibles beneficios y riesgos.

Zine viene en sabores como menta, café y cítricos y Philip Morris International lo comercializa entre consumidores adultos de tabaco. Pero el vídeo de los jóvenes abriendo la bolsa ha sido visto millones de veces en TikTok y otras plataformas de redes sociales.

Los partidarios de esa tendencia temen que la revista pueda convertirse en el último producto de nicotina atractivo para los adolescentes menores de edad, justo cuando Juul desencadenó un aumento en el vapeo que duró años. Otros expertos dicen que el riesgo es mucho mayor debido al potencial de desviar a los adultos de los cigarrillos y otros productos de tabaco tradicionales, que causan 480.000 muertes anualmente en Estados Unidos.

“La definición de locura es hacer lo mismo y esperar un resultado diferente”, dijo el Dr. Jasjit Ahluwalia, especialista en adicciones de la Universidad de Brown. “Eso es lo que hemos hecho con el tabaco durante décadas. “Estamos haciendo hincapié en la moderación en lugar de adoptar productos que puedan reducir el daño”.

Ahluwalia ve las bolsas de nicotina y los cigarrillos electrónicos como una forma de ayudar a los fumadores a reducir o dejar de fumar.

Este enfoque es una práctica estándar en el Reino Unido, pero está fuera de la corriente médica convencional en los EE. UU., donde sólo los medicamentos de calidad farmacéutica, como los chicles y las pastillas de nicotina, están formalmente aprobados para ayudar a los fumadores a dejar de fumar.

Ahluwalia explica que el zine funciona de la misma manera que esos productos: libera niveles bajos de nicotina que se absorben en las encías, lo que reduce los antojos. Señala que la principal diferencia es que el fanzine lo vende Philip Morris, el gigante mundial de los cigarrillos y enemigo desde hace mucho tiempo de los grupos antitabaco.

La controversia en torno al fanzine recientemente se extendió a la política, enfrentando a demócratas y republicanos en Washington y convirtiéndose en otra escaramuza en la guerra cultural del país.

A finales de enero, el senador demócrata Charles Schumer de Nueva York pidió a los reguladores que investigaran la revista, citando su atractivo para los adolescentes. Luego, varios republicanos de la Cámara advirtieron a los electores que el “Gran Hermano” tenía la intención de “prohibir la nicotina”.

El experto conservador Tucker Carlson, un usuario de revistas, saltó a la palestra y declaró: “Las revistas no son pecado” y promocionó sus beneficios no probados, como “aumentar la vitalidad masculina y la agudeza mental”.

Los usuarios de Zyn han desarrollado rápidamente su propia terminología en línea, incluyendo “zynnies”, “zynner” y “zynsky”.

“Existe una subcultura en línea en torno a la ginebra liderada por hombres jóvenes, pero gran parte de ella no proviene de la marca”, dijo Ollie Ganz, investigador de tabaco y nicotina en la Universidad de Rutgers.

Los videos en línea muestran a jóvenes documentando sus primeras experiencias probando fanzine, revisando diferentes combinaciones de sabores y mostrando una pila de botes usados.

“Es alarmante ver los innumerables memes y hashtags relacionados con las revistas que se amplifican y normalizan en las redes sociales”, dijo Kathy Crosby, directora ejecutiva de Truth Initiative, un grupo de defensa contra el tabaco.

Satya y otros grupos señalan que la nicotina puede interferir con el desarrollo del cerebro en los adolescentes.

Es trabajo de la Administración de Alimentos y Medicamentos evaluar los riesgos del fanzine para los jóvenes frente a su capacidad para ayudar a los adultos.

En una declaración, un portavoz de la FDA dijo que la agencia está monitoreando el uso entre niños menores de edad, y señaló que el 1,5% de los estudiantes de secundaria y media informaron haber usado las bolsas el año pasado. Esto es mucho menos que el 10% que usa cigarrillos electrónicos.

Los funcionarios de la FDA han permitido que Zyn permanezca en el mercado mientras revisan la solicitud de comercialización de Philip Morris, que ha estado pendiente desde 2020. Si el uso entre adolescentes sigue siendo bajo, la compañía podría obtener la autorización de la FDA para al menos algunas de sus ofertas, que vienen en múltiples concentraciones y una docena de sabores.

En 2019, la FDA otorgó su primera designación de riesgo reducido a un producto similar: el snus, una bolsa de tabaco popular en Suecia que contiene niveles más bajos de carcinógenos que los cigarrillos. La FDA dijo que los fumadores que consumen snus tienen un riesgo reducido de cáncer de pulmón, bronquitis y otras enfermedades.

Zine elimina las hojas de tabaco que se encuentran en el snus, dejando solo nicotina, lo que, según Philip Morris, aumenta su atractivo.

“La gente puede ser reacia a adoptar un producto de tabaco oral si lo perciben como demasiado similar al tabaco de mascar tradicional”, dijo el portavoz de la compañía Corey Henry. “La aceptación del consumidor es una gran parte de Zyn”.

Philip Morris no utiliza personas influyentes en línea ni patrocinios para promocionar la revista, dijo Henry. Su sitio web está restringido a adultos mayores de 21 años. Y sabores como la canela y la menta son “familiares para los adultos”, dijo Henry.

Zyn se lanzó en EE. UU. en 2014, pero las ventas se dispararon el año pasado, generando 1.800 millones de dólares y los envíos aumentaron más del 60 % año tras año.

En una llamada con minoristas en noviembre, un ejecutivo de la compañía calificó el desarrollo como “gonzo” y “luces apagadas”.

“No vi que esto sucediera. No conozco a nadie que haya hecho eso”, dijo Joseph Taylor, director de productos de tabaco oral.

La promoción de Zine enfatiza la naturaleza discreta y conveniente de las bolsas como una alternativa “libre de humo” y “sin saliva” para los fumadores “en el trabajo” o “en movimiento”.

Pero para cumplir el objetivo declarado de la compañía de un “futuro libre de humo”, Zyn necesitará ayudar a los usuarios a dejar completamente los cigarrillos en lugar de alternar entre los dos.

Hay pocos datos sobre el cambio y las primeras investigaciones sugieren que las bolsas pueden no ser una buena opción.

Investigadores de la Universidad Estatal de Ohio descubrieron recientemente que los fumadores tardan entre 30 minutos y una hora en obtener suficiente nicotina del fanzine para aliviar sus ansias. Con los cigarrillos, los fumadores alcanzaron el mismo nivel de nicotina (y alivio) en cinco minutos.

“Las bolsas que estudiamos, particularmente las de menor concentración de nicotina, no satisfacían las necesidades de los fumadores”, afirmó Brittany Keller-Hamilton, quien dirigió el estudio. “Dicho esto, tampoco fueron un completo fracaso”.

Por ahora, los fumadores que han tenido éxito con el fanzine dicen que esperan que siga disponible.

Justin Wafer, de 39 años, fumaba un paquete mientras trabajaba como barman en Portland, Oregon, la primavera pasada. En los días ocupados, si no tenía tiempo de alejarse para evitar fumar, también vapeaba.

Pero después de que su cigarrillo electrónico recargable fallara en mayo, decidió probar la revista. Hoy en día, normalmente infla una bolsa cada tres o cuatro horas y dice que no ha fumado en más de nueve meses.

“No veo en qué se diferencia de las soluciones farmacéuticas como las pastillas o los chicles”, dice. “Excepto que es más fácil de conseguir y sabe mejor”.

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El Departamento de Salud y Ciencia de Associated Press recibe el apoyo del Grupo de Medios Educativos y de Ciencia del Instituto Médico Howard Hughes. AP es el único responsable de todo el contenido.



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