Durante la última década, varios empleados de Apple habían estado trabajando en el proyecto secreto del automóvil de la compañía, que internamente tenía el nombre en clave Titan, pero tenía un nombre menos pegadizo: Titanic Disaster. Sabían que el proyecto probablemente fracasaría.

Durante su existencia, el esfuerzo del automóvil fue destruido y reiniciado varias veces, dejando a cientos de trabajadores desempleados en el camino. Fruto del duelo entre dirigentes sobre cómo debía ser el Apple Car, empezó como un vehículo eléctrico que competiría con Tesla y pasó a ser un coche autónomo para rivalizar con el Waymo de Google.

En el momento de su desaparición (el martes, cuando los ejecutivos anunciaron internamente que el proyecto estaba terminando y muchos miembros del equipo estaban siendo reasignados para trabajar en inteligencia artificial), Apple había invertido más de 10 mil millones de dólares en el proyecto. Había gastado más y el automóvil estaba de regreso. Comenzó como un vehículo eléctrico con funciones de asistencia a la conducción destinadas a rivalizar con Tesla, según media docena de personas que trabajaron en el proyecto durante la última década.

El fin del proyecto del automóvil es una prueba de cómo Apple ha luchado por desarrollar nuevos productos desde la muerte de Steve Jobs en 2011. Este esfuerzo tuvo cuatro líderes diferentes y pasó por varias rondas de despidos. Pero fracasó y finalmente fracasó en gran medida porque resultó demasiado difícil desarrollar el software y los algoritmos para un automóvil con funciones de conducción autónoma.

Apple se negó a hacer comentarios.

“Cuando empezó, eran las estrellas alineándose en algo en lo que Apple podía lograr un jonrón por sí solo”, dijo Bryant Walker Smith, profesor asociado de las facultades de derecho e ingeniería de la Universidad de Carolina del Sur, quien co- fundó el proyecto Habló brevemente sobre Apple. Su proyecto en 2015. “Una década después, los astros se han alineado para que no haya muchas ganancias sino mucho riesgo”.

Cuando Apple lanzó su proyecto de automóvil en 2014, lo hizo en medio de una estampida de inversores, ejecutivos, ingenieros y empresas que perseguían la idea de un automóvil autónomo. Después de que Google comenzó a probar prototipos en las vías públicas de California, voces en Silicon Valley insistieron en que los vehículos autónomos pronto se convertirían en algo común. Apple no quería quedarse atrás.

En ese momento, la empresa estaba atendiendo preguntas de sus principales ingenieros sobre su próximo proyecto, según tres personas familiarizadas con los orígenes del proyecto. Acababa de crear el Apple Watch y muchos ingenieros estaban ansiosos por empezar con algo nuevo. El director ejecutivo de Apple, Tim Cook, aprobó el proyecto para evitar un éxodo de ingenieros en Tesla.

Apple también necesita encontrar nuevas formas de expandir su negocio. La empresa temía que las ventas de iPhone se desaceleraran en los próximos años. Los automóviles formaban parte de una industria del transporte de 2 billones de dólares que podría ayudar a Apple, que en ese momento era un negocio de casi 200 mil millones de dólares.

A pesar de recibir un voto de confianza del director ejecutivo de Apple, los miembros del equipo sabían que estaban trabajando en contra de una dura realidad, según seis empleados familiarizados con el proyecto. Si alguna vez llegara al mercado, un Apple Car probablemente costaría al menos 100.000 dólares y aún así generaría muchas menos ganancias que los teléfonos inteligentes y los auriculares. Esto también se producirá después de años de que Tesla dominara el mercado.

La compañía ha tenido algunas conversaciones con Elon Musk sobre la adquisición de Tesla, según dos personas familiarizadas con las conversaciones. Pero al final decidió que construir sus propios coches tenía más sentido que comprar e integrar otro negocio.

Musk no respondió a una solicitud de comentarios.

Desde su inicio, el proyecto estuvo plagado de ideas diferentes sobre lo que debería ser, dijeron personas familiarizadas con él. Steve Zedesky, quien inicialmente dirigió el esfuerzo, quería crear un vehículo eléctrico que compitiera con Tesla. El jefe de diseño de Apple, Jony Ive, quería crear un automóvil autónomo, lo cual, según los miembros del equipo de software, era posible.

Apple, que en ese momento tenía 155 mil millones de dólares en efectivo, gastó gran parte de ese dinero en contratar a cientos de personas con experiencia en aprendizaje automático, un tipo de tecnología de inteligencia artificial y otras capacidades críticas para construir automóviles autónomos. La afluencia de gente convirtió el proyecto en uno de los primeros que Apple desarrolló con tantos nuevos forasteros uniéndose a la cultura de la empresa.

Este año, el equipo automovilístico de más de 2.000 empleados incluía ingenieros que habían trabajado para la NASA y habían desarrollado coches de carreras para Porsche.

El grupo desarrolló una serie de nuevas tecnologías, incluido un parabrisas que podría mostrar instrucciones paso a paso y un techo corredizo que contaría con polímeros especiales para reducir el calor del sol.

Para elevar la moral y la orientación, se unieron ejecutivos estrella como el Sr. Ive y el jefe de ingeniería de Mack, Bob Mansfield. La empresa adquirió varias empresas emergentes para unirse al equipo automovilístico. En 2021, para que el proyecto fuera un éxito, Apple puso a su popular ejecutivo de Apple Watch, Kevin Lynch, a cargo del automóvil.

Ive y su equipo de diseñadores conceptualizaron un automóvil que se parecería a una minivan europea como el Fiat Multipla 600, con media docena de ventanas y una línea de techo curva. No tenía volante y se controlaría mediante el asistente virtual de Apple, Siri.

Un día, a finales de 2015, Ive y Cook se reunieron en la sede del proyecto en Sunnyvale, California, para demostrar cómo podría funcionar el automóvil. Ambos hombres se hundieron en los asientos de un interior parecido a una cabina. Afuera, un actor de doblaje leyó un guión de lo que Siri diría mientras la gente conducía por la calle en un coche imaginario. El señor I le preguntó a Siri por qué restaurante pasó y el actor leyó la respuesta, dijeron dos personas familiarizadas con la actuación.

Pero en 2016, quedó claro que el esfuerzo automovilístico estaba en problemas. Zedesky dejó Apple y su sucesor, Mansfield, le dijo al equipo que trabajaba en el proyecto que cambiaría su enfoque de la construcción de automóviles a la creación de software para vehículos autónomos, dijeron tres personas familiarizadas con el cambio.

Apple recibió un permiso de California para comenzar a realizar pruebas de conducción de vehículos utilitarios deportivos Lexus equipados con sensores y computadoras. Mantuvo conversaciones con fabricantes de automóviles como BMW, Nissan y Mercedes-Benz antes de llegar a un acuerdo con Volkswagen para proporcionar furgonetas transportadoras para vehículos autónomos en el campus de Apple.

En los años siguientes, dos líderes más se hicieron cargo de la República Centroafricana. El ex ejecutivo de Tesla, Doug Field, despidió a más de 200 empleados del proyecto mientras avanzaba en los esfuerzos para construir su sistema de conducción autónoma. Luego, Lynch, que lo sucedió en los últimos años, revirtió los planes de la empresa y volvió a su idea original de fabricar vehículos eléctricos.

Mansfield y Field no respondieron a las solicitudes de comentarios.

A principios de este año, el liderazgo de Apple decidió que trabajar en IA generativa en lugar de automóviles era un mejor uso del tiempo de la empresa, dijo la empresa a los empleados en una reunión interna el martes. La compañía dijo que algunos miembros del equipo del Proyecto Titán serán reasignados para trabajar en inteligencia artificial.

En entrevistas con The New York Times el miércoles, las personas que trabajaron en el proyecto aplaudieron la decisión de cerrarlo y dijeron que la tecnología detrás de la IA generativa podría ser invaluable para el futuro del importante negocio del iPhone de la compañía.

El proyecto de automóvil muerto de Apple se mantendrá vivo gracias a sus tecnologías subyacentes. La compañía planea tomar lo que ha aprendido sobre inteligencia artificial y automatización y aplicarlo a otras tecnologías, incluidas cámaras, asistentes robóticos y realidad aumentada, según tres personas informadas sobre los proyectos, incluidos los AirPods impulsados ​​por IA.

Si bien los ingenieros que trabajan en software de automatización tendrán la oportunidad de trabajar en proyectos de inteligencia artificial, a otros miembros del equipo de automóviles se les ha dicho que tendrán que postularse para diferentes roles en la empresa.

cade metz Contribuyó al informe.



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