Durante demasiado tiempo, California y otros estados han visto las aguas pluviales como una amenaza o un inconveniente que debe eliminarse de las ciudades y comunidades lo más rápido posible.

Pero a medida que las fuentes tradicionales de agua enfrentan una presión cada vez mayor debido al cambio climático, el crecimiento demográfico, la agricultura y otros factores, esos galones de agua de lluvia no utilizados se están arrojando al asfalto o a los desagües pluviales, siendo tratados como un recurso no utilizado. forma que pueda ayudar a reducir la creciente brecha entre ellos. oferta y demanda.

Informes agresivos e influyentes sobre el cambio climático, el medio ambiente, la salud y la ciencia.

En un informe publicado el jueves, investigadores del Pacific Institute determinaron que cada año, 59,5 millones de acres-pie de aguas pluviales se desperdician en todo Estados Unidos, o alrededor de 53 mil millones de galones por día. Esta cantidad equivale al 93% de las extracciones de agua para usos municipales e industriales en 2015, el año más reciente del que se dispuso de datos nacionales.

“Las cifras son claras. “Ahora es el momento de elevar el papel de la recolección de aguas pluviales en la conversación nacional sobre el agua”, dijo Brooke Berhanu, autora principal del informe e investigadora principal del Pacific Institute, un grupo de expertos centrado en el agua con sede en California.

Entre los 10 estados con mayor “potencial sin explotar”, California ocupa el noveno lugar con aproximadamente 2,27 millones de acres-pie de escorrentía de áreas urbanas cada año. (Un acre-pie equivale aproximadamente a 326.000 galones, agua suficiente para abastecer a tres hogares durante un año).

Además, Los Ángeles representa el área urbana con mayor capacidad de escorrentía de aguas pluviales en el oeste, ubicándose en el puesto 19 a nivel nacional. El área urbana definida por el censo incluye Los Ángeles, Long Beach y Anaheim, y experimenta alrededor de 490.000 acres-pie de escorrentía cada año, o alrededor de 437 millones de galones por día.

Berhanu dijo que no sería posible ni deseable recolectar cada gota de esa agua desechada, porque algunas aguas pluviales son necesarias para usos ambientales, salud ecológica, recreación y otros fines. Sin embargo, su gran volumen sugiere que se puede hacer mucho y que las aguas pluviales podrían convertirse en una importante opción de suministro en comunidades de todo el país.

Texas era el estado con el potencial más desaprovechado, con 7,8 millones de acres-pie de escorrentía de áreas urbanas cada año. Los investigadores dijeron que el análisis tomó en cuenta el tamaño de cada área urbana, así como su precipitación anual histórica.

Los hallazgos llegan en un momento crítico. En California y muchas otras partes del mundo, las fuentes de agua tradicionales –incluidos los acuíferos subterráneos y el agua dulce de ríos, arroyos y nieve derretida– están volviéndose menos confiable,

La Quinta Evaluación Nacional del Cambio Climático encontró que el suroeste de Estados Unidos puede esperar períodos prolongados de escasas precipitaciones en los próximos años, salpicados de lluvias e inundaciones extremas. Se prevé que el caudal del río Colorado, fuente de agua para 40 millones de personas en toda la región, se reducirá en un 30% para 2050.

La gente camina por el paseo marítimo de Laguna Beach mientras la marejada ciclónica azota el Océano Pacífico en febrero de 2019.

(Kent Nishimura/Los Ángeles Times)

En respuesta a la disminución del suministro, los administradores del agua urbana están recurriendo a estrictas medidas de conservación y alternativas como la desalinización y el reciclaje de aguas residuales.R Para ayudar a mantener los grifos abiertos. Pero las aguas pluviales también son una ventaja, y un número creciente de ciudades y estados están comenzando a implementar proyectos para aprovecharlas cuando llueve.

“Durante años, las aguas pluviales fueron vistas como un problema, como una carga que había que llevar a otra parte, mientras que hoy las vemos como un recurso”, dijo Seth Brown, director ejecutivo de la organización sin fines de lucro National Municipal Stormwater. Alianza. “Este es un gran cambio que está sucediendo en el área de aguas pluviales”.

A pesar de este creciente interés, el informe encontró que el uso de aguas pluviales está limitado por la falta de datos completos que muestren la capacidad volumétrica nacional, así como por la falta de un marco nacional para la captura, el tratamiento y la reutilización de aguas pluviales, entre otras barreras. está obstaculizado.

Los derechos y el uso del agua y los códigos de salud pública que rigen los contaminantes también son desafíos, dijo Brown. La financiación también puede ser una barrera, ya que los esfuerzos en materia de aguas pluviales a menudo requieren pensamiento e inversión a largo plazo.

Pero la recompensa vale la pena, especialmente cuando los límites de las prácticas insostenibles del pasado quedan claros, afirmó. Aunque las aguas pluviales probablemente nunca reemplazarán todos los demás suministros, pueden ser una parte importante de la cartera de agua de una ciudad o región.

“Lo que veremos en el futuro será todo el tipo de cosas mencionadas anteriormente: será el reciclaje de agua, así como la captura y reutilización de aguas pluviales”, dijo Brown. “Va a desempeñar un papel importante en el que tendremos que hablar de ello, pensar en ello y empezar a abordarlo ahora”.

En California, los funcionarios están trabajando para lograrlo a través de varios proyectos. Durante el año hidrológico 2023, las agencias estatales permitieron más de 1,2 millones de acres-pies de recarga de aguas subterráneas, incluidos casi 400.000 acres-pies de recarga de aguas subterráneas que se recargaron después de que el gobernador Gavin Newsom levantara temporalmente las regulaciones para permitir que las tormentas puedan transportar más agua de inundación a las zonas. donde ocurre. Puede hundirse en el suelo.

El estado también está avanzando con los planes para un túnel propuesto que recolectaría y trasladaría más agua del delta del río Sacramento-San Joaquín durante los años lluviosos. Si el túnel estuviera operativo este invierno, el Departamento de Recursos Hídricos podría recolectar alrededor de 481,000 acres-pie de aguas pluviales entre el 1 de enero y el 22 de febrero, o suficiente agua para alrededor de 5 millones de personas durante un año, dijeron los funcionarios.

“Las recientes tormentas invernales han traído una gran cantidad de agua que puede capturarse y almacenarse bajo tierra para reponer las cuencas subterráneas”, dijo Margaret Mohr, subdirectora de comunicaciones del DWR. Desde 2019, dijo, el estado ha invertido más de $160 millones en proyectos que ayudan a las áreas urbanas a capturar, almacenar y reutilizar la escorrentía.

“A medida que nos enfrentamos a un futuro más cálido y seco provocado por el cambio climático, seguiremos viendo menos capa de nieve, lo que significa que tal vez no seamos tan dependientes de ella para el suministro de agua en el futuro”, afirmó Mohr. lo hice en el pasado.” “California debe continuar invirtiendo en estrategias de gestión del agua, como la captura de aguas pluviales, la recarga de aguas subterráneas y el agua reciclada para garantizar que nuestro suministro de agua siga siendo seguro y confiable y para brindar protección continua contra inundaciones a las comunidades”.

Los Ángeles también está tomando medidas para mejorar sus capacidades de recolección de aguas pluviales. En 2018, los angelinos aprobaron la Medida W, un impuesto destinado a capturar y limpiar más aguas pluviales antes de que lleguen al océano. El programa, que asigna alrededor de 280 millones de dólares anuales a proyectos de aguas pluviales, ha tenido cierto éxito, aunque una evaluación reciente encontró que el progreso ha sido lento.

El trabajo a menudo implica eliminar concreto, asfalto y otros aspectos del entorno construido para permitir que las aguas pluviales tengan más oportunidades de filtrarse en el suelo, donde pueden recargar los acuíferos que alimentan el suministro de la ciudad.

El objetivo final del programa es capturar 300.000 acres-pie de agua por año para 2045. En promedio, el condado de Los Ángeles ahora captura e infiltra aproximadamente la mitad de sus capturas, según Vision 45, un informe publicado por el Consejo de Defensa de los Recursos Naturales, Heal the Bay y el Área de la Bahía. Waterkeeper de Los Ángeles el año pasado.

La escorrentía de aguas pluviales llena el río Los Ángeles en Vernon en su camino hacia el océano en marzo de 2023.

(Brian van der Brug/Los Ángeles Times)

Ese informe proporciona una hoja de ruta hacia un futuro hídrico más sostenible en Los Ángeles e incluye varias recomendaciones para mejorar la recolección de aguas pluviales. Estos incluyen proyectos regionales de nueva construcción; mejor utilización de los proyectos existentes; e implementación de proyectos a escala parcelaria y barrial.

,[E]Cada año, ya sea que tengamos precipitaciones superiores o inferiores al promedio, miles de millones de galones de aguas pluviales corren por las superficies pavimentadas, a través de sistemas de drenaje pluviales y hacia el océano sin posibilidad de infiltrarse porque todavía no tenemos la infraestructura para capturarlas. . Todas las precipitaciones ocurren en un solo evento de lluvia”, dijo.

La evaluación del Pacific Institute también describe una serie de recomendaciones para mejorar la recolección de aguas pluviales, incluida una cuantificación más detallada de las oportunidades a nivel local, regional y estatal, así como la creación de directrices nacionales.

Otras recomendaciones incluyen financiación ampliada y oportunidades de financiación para la captación de aguas pluviales; Enfoque regional mejorado y colaboración entre agencias; Y se han suavizado las restricciones sobre cómo se pueden utilizar las aguas pluviales. Las asociaciones público-privadas también pueden marcar una gran diferencia porque “la escorrentía se genera tanto en tierras de propiedad privada como en tierras de propiedad pública”, dijo el autor principal, Berhanu.

Esto podría significar barriles de lluvia o jardines de lluvia en el jardín delantero, o el creciente interés de corporaciones con grandes carteras inmobiliarias. Por ejemplo, San Francisco ahora requiere grandes desarrollos nuevos de 100,000 pies cuadrados o más para instalar sistemas de reutilización in situ, como sistemas de aguas grises o pluviales para riego, sanitarios y otros usos no potables.

“Ciertamente no queremos señalar una estrategia particular sobre otra, pero está muy claro que esto debería implicar una combinación de estrategias”, dijo Berhanu.

Heather Cooley, directora de investigación del Pacific Institute, dijo que capturar aguas pluviales tiene otros beneficios.

“La escorrentía urbana es una fuente importante de contaminación en las vías fluviales”, afirmó. “Metales, nutrientes, productos químicos, pesticidas, todo tipo de cosas que utilizamos en nuestras áreas urbanas y las arrojamos a los cursos de agua. Por lo tanto, no sólo ayuda a evitar los impactos en el suministro de agua aguas abajo, sino que también puede brindar beneficios en la calidad del agua.

La captura de aguas pluviales también es un componente importante del control de inundaciones, ya que canales como el río Los Ángeles ayudan a evitar que el agua fluya hacia los vecindarios durante las fuertes tormentas.

Pero el informe dice que todas esas necesidades y usos se pueden abordar mejor mediante mejores capacidades de recolección de aguas pluviales y garantizando que se salven más gotas.

“Esta investigación muestra que hay mucha agua allí”, dijo Cooley. “Esto puede ser un componente vital de nuestro suministro de agua y puede ayudar a cerrar la brecha entre la oferta y la demanda en comunidades de todo Estados Unidos”.



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