Las ballenas jorobadas que pasan el invierno en Hawái, como esta madre y su cría, han disminuido en la última década.

Programa de investigación de mamíferos y marinos Martin Van Aswegen, Universidad de Hawaii en Manoa, Número de permiso NMFS: 21476/21321


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Programa de investigación de mamíferos y marinos Martin Van Aswegen, Universidad de Hawaii en Manoa, Número de permiso NMFS: 21476/21321


Las ballenas jorobadas que pasan el invierno en Hawái, como esta madre y su cría, han disminuido en la última década.

Programa de investigación de mamíferos y marinos Martin Van Aswegen, Universidad de Hawaii en Manoa, Número de permiso NMFS: 21476/21321

Después de décadas de que la caza de ballenas diezmara su población, las ballenas jorobadas han regresado de manera notable. Los gigantes de 50 pies, conocidos por sus elaboradas canciones, se han vuelto comunes en las partes del Océano Pacífico de las que desaparecieron.

Ahora, un nuevo estudio sugiere que el cambio climático podría frenar esa recuperación. Utilizando el reconocimiento de imágenes impulsado por inteligencia artificial, la encuesta encontró que las poblaciones de jorobadas en el Océano Pacífico Norte disminuyeron en un 20% entre 2012 y 2021.

Este descenso coincide con el “Blob”, una grave ola de calor marina que ha elevado la temperatura del agua desde Alaska hasta California. Los efectos se propagan a través de la red alimentaria y afectan a peces, aves y ballenas.

“Creo que lo aterrador de algunos de los cambios que hemos visto en las condiciones del océano es la velocidad a la que ocurren”, dice John Calambokidis, biólogo de ballenas de Cascadia Research y coautor del estudio. “Y eso hará que las especies longevas y de reproducción lenta, como las ballenas jorobadas y otras ballenas grandes, sean más vulnerables”.

reconocimiento facial para cola de ballena

Ted Cheeseman es coautor del nuevo estudio y durante 30 años trabajó como naturalista, guiando viajes en barcos por la Antártida. Esto significó la búsqueda de ballenas, lo cual no era fácil a principios de los años 1990.

“Vimos muy, muy pocas ballenas. En la década de 2000, vimos más ballenas. En la década de 2010, comenzamos a ver bastantes ballenas”.

Las ballenas se estaban recuperando lentamente después de la caza industrial, que continuó para muchas especies hasta la década de 1960. Después de fotografiar ballenas durante años, Cheeseman se dio cuenta de que estaba recopilando datos valiosos para los científicos.

Las fotografías son importantes para contar ballenas. A medida que se sumergen más profundamente, las jorobadas sacan la cola del agua, revelando marcas y patrones únicos de cada individuo. Los científicos suelen identificar a las ballenas basándose en fotografías, haciendo coincidir sus colas en un proceso difícil.


Las ballenas jorobadas tienen marcas únicas en sus colas, que permiten tanto a los científicos como a los algoritmos informáticos identificar ballenas individuales.

ted queso


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ted queso

Cheeseman pensó que la tecnología podría hacer esto más rápidamente. Presentó Happy Whale, que utiliza reconocimiento de imágenes impulsado por inteligencia artificial para identificar ballenas. En este proyecto se tomaron aproximadamente 200.000 fotografías de ballenas jorobadas. Hubo muchos científicos que crearon grandes catálogos de fotografías a lo largo de los años. Otros provinieron de grupos de observación de ballenas y científicos ciudadanos, ya que el sitio web está diseñado para compartir identificaciones de ballenas y dónde han sido avistadas.

“En el Pacífico Norte hemos identificado a casi todas las ballenas vivas”, afirma Cheeseman. “Sólo estábamos haciendo esto como un estudio de población. No esperábamos ver ningún efecto importante del clima”.

no lo llames regreso

Después de la caza de ballenas, el número de ballenas jorobadas ha disminuido a sólo entre 1.200 y 1.600 en el Océano Pacífico Norte. En 2012, habían vuelto a ascender a unas 33.000 ballenas. El estudio encontró que después de eso su número comenzó a disminuir nuevamente.

La mayor disminución se observó en un grupo particular de ballenas jorobadas en el Pacífico. Como animales migratorios, las ballenas nadan miles de kilómetros y regresan a los mismos lugares cada año. Algunas ballenas pasan los veranos alimentándose en Alaska y luego se dirigen a Hawái para pasar el invierno. El estudio encontró que este grupo disminuyó en un 34 por ciento, mientras que otros grupos no vieron una disminución tan pronunciada.

“Esto nos dice que algo muy dramático les ha sucedido a las ballenas jorobadas”, dice Calambokidis. “Nos enfrentamos a una nueva era de impactos”.

Calambokidis dice que durante años los científicos se preguntaron si las jorobadas se habían recuperado tan bien como para alcanzar una meseta natural si el ecosistema ya no pudiera sustentar a más animales. Dice que el estudio muestra que también hay algo más en juego.

Las ballenas de Alaska y Hawai pueden ser más sensibles a los cambios dramáticos causados ​​por la “mancha”. Durante varios años, el intenso calor del océano alteró la cadena alimentaria, incluidas criaturas diminutas como el krill que alimentan a animales más grandes como las ballenas. Los estudios muestran que es probable que las olas de calor marinas se vuelvan más comunes a medida que el clima se vuelve más cálido debido a la quema de combustibles fósiles. Las jorobadas también son vulnerables a colisiones con barcos y a enredarse en aparejos de pesca frente a la costa oeste.

Calambokidis dice que la disminución de las ballenas jorobadas fue fácil de detectar porque las ballenas se han recuperado con mucha fuerza. Para las raras ballenas, son muy difíciles de rastrear y contar, lo que dificulta ver cómo están impactando las olas de calor marinas. La esperanza es que una nueva tecnología como Happy Whale ayude a revelar estos cambios más rápido que nunca.



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